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an Allen Cay iguana passeando pela praia. Por Breiehagen/Getty Images

Entre as atrações turísticas mais populares na Exumas—uma cadeia de mais de 365 pequenas ilhas ou ilhotas, nas Bahamas—são os famosos natação porcos. Mas para aqueles que preferem vislumbrar a vida selvagem nativa, as iguanas são as verdadeiras estrelas.Uma subespécie ameaçada de iguana chamada Allen Cays Rock iguana atraiu John Iverson, professor de biologia do Earlham College em Indiana, para os Exumas nas últimas quatro décadas. Essas iguanas já foram confinadas a apenas duas ilhas, Leaf Cay e U Cay, mas no final dos anos 1990 Iverson notou que algumas se espalharam para ilhas próximas, especialmente Allen Cay. A explicação simples era que os ventos e as correntes haviam levado as iguanas do bebê através do canal de 300 pés de largura que separava a folha e as Cays Allen. Havia apenas um problema: As iguanas em Allen Cay eram gigantes relativos, duas vezes mais longas e seis vezes mais pesadas que suas contrapartes em outras ilhas.

“em Allen Cay, encontramos essas iguanas Monstruosas … se você fosse mordido por uma delas, estaria com sérios problemas”, diz Iverson.

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John Iverson segurando um gigante Allen Cays Rock iguana em rocky Allen Cay. Kristen Richardson

ele ficou intrigado sobre como essa pequena ilha poderia ter transformado suas iguanas residentes em Golias. De certa forma, é como as outras ilhas que a subespécie habita. Todos são essencialmente livres de predadores (exceto garças que ocasionalmente arrebatam uma iguana bebê). E todas as ilhas cultivam arbustos, gramíneas e flores semelhantes para os répteis amantes de plantas comerem.Ao mesmo tempo, Allen Cay possui muito menos praias de areia branca do que seus vizinhos. Em vez disso, a maior parte de sua superfície é fortemente marcada devido ao calcário favo de mel que o cobre. “Há buracos por toda parte. Algumas pessoas chamam de razor rock porque os buracos são como lâminas de barbear”, diz Iverson. As cavidades tornam a ilha traiçoeira para os visitantes humanos, mas ideal para aninhar aves marinhas. É por isso que Allen Cay atrai uma densa colônia de Caguas marrons e brancas de Audubon. Até recentemente, a ilha também era invadida por ratos domésticos que haviam sido introduzidos por humanos.

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chick shearwater de Audubon (Puffinus lherminieri). FLPA / Alamy

Iverson começou a suspeitar que essas chamadas iguanas vegetarianas poderiam estar complementando suas dietas com aves marinhas e camundongos. O cenário parecia somar: se você pegar animais que comem matéria vegetal e lhes der proteína animal, eles crescerão mais rápido, ele raciocinou.Ele entrou em contato com Carolyn Kurle, bióloga da Universidade da Califórnia, San Diego, que estuda ecologia de alimentação animal, e contou a ela sobre as inexplicavelmente enormes iguanas das Bahamas. Em seguida, ele clicou: “eu sabia que poderíamos resolver esse problema”, diz Kurle. A solução estava na análise isotópica estável, uma técnica que ela passou anos ajustando em seu laboratório.

isótopos estáveis como o nitrogênio-15 são indicadores úteis de dietas animais. Cada vez que um animal come, o nitrogênio-15 é incorporado em seus tecidos. Os tecidos dos comedores de plantas contêm apenas um pouco do isótopo, e os níveis aumentam à medida que você sobe na cadeia alimentar para onívoros e carnívoros.Medindo isótopos estáveis nas grandes iguanas de Allen Cay e pequenas iguanas de três ilhas vizinhas, Kurle e sua aluna de mestrado, Kristen Richardson, confirmaram que os gigantes de Allen Cay eram verdadeiros vegetarianos—nenhum estava se mexendo em pássaros ou roedores.

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Iguanas em uma praia em Leaf Cay. Kristen Richardson

eles também descobriram que as plantas em Allen Cay eram muito mais ricas em nitrogênio-15 do que as das outras ilhas. O isótopo era tão prevalente nas plantas que Kurle sabia que deveria ter vindo de uma fonte externa, já que as ilhas oceânicas tendem a ficar famintas por nutrientes. Todos os olhos se voltaram para a colônia de aves marinhas da ilha—ou mais especificamente, seus excrementos.

“as aves marinhas deixam a ilha e forrageiam nas águas circundantes. Eles comem peixes cheios de nutrientes do oceano. Uma vez que as aves marinhas processam , todos os nutrientes extras são pooped para fora na ilha e que traz toneladas de nutrientes”, diz Kurle. “É como colocar fertilizante em seu jardim.”

com suas plantas fertilizadas com cocô de aves marinhas, as iguanas de Allen Cay estavam ingerindo o dobro dos nutrientes, na forma de nitrogênio, que seus pares eram. E eles estavam crescendo por causa disso, informou a equipe em março na Oecologia.”Pesquisadores que estudam essa subespécie questionaram a diferença de tamanho entre as populações por muitos anos”, diz Stesha Pasachnik, que co-preside o Grupo especialista em Iguana da IUCN. Ela acredita que as novas descobertas finalmente resolveram esse mistério de longa data.

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o mistério das iguanas gigantes é resolvido, e é tudo graças a excrementos de aves marinhas. Kristen Richardson

para Iverson, a resposta não veio em breve. Oito anos atrás, duas organizações sem fins lucrativos—The Bahamas National Trust e Island Conservation—decidiram em conjunto que os ratos em Allen Cay tiveram que ir. Eles estavam matando aves marinhas bebês e atraindo corujas de celeiro de ilhas próximas, que, como se viu, também gostavam de aves marinhas. O plano era aplicar rodenticida à ilha. Mas primeiro, Iverson organizou uma equipe para pegar o maior número possível de iguanas gigantes e movê-las temporariamente para Flat Rock Reef Cay, uma ilha já habitada por iguanas, para mantê-las a salvo do veneno.No ano seguinte, 16 das 18 iguanas transplantadas morreram de fome. “Não sabíamos naquela época que as plantas em Flat Rock Reef Cay não eram tão nutritivas quanto estavam em casa em Allen Cay”, diz Iverson.

foi uma perda devastadora, embora não completa. Gigantes, iguanas ainda pode ser encontrado em Allen Cay; Iverson estima que, entre os sobreviventes de Flat Rock Recife Cay e aqueles que nunca foram movidos em primeiro lugar, menos de 10 atualmente habitam.

Iverson espera que isso mude. Ele tem trabalhado para preencher alguns dos enormes buracos de Allen Cay com areia para criar melhores áreas de nidificação de iguana. Com alguma sorte, quando ele voltar para a ilha este mês, ele vai encontrar algumas iguanas bebê pesados scampering ao redor.”Nossos dedos estão cruzados”, diz ele.

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