Due anni dopo aver commemorato il suo settantacinquesimo anniversario, Houghton Library avrà qualcos’altro da celebrare prima del suo ottantesimo: il più grande progetto di ristrutturazione della sua storia.

Sebbene un piano per rinnovare la biblioteca—il principale deposito di Harvard per libri e manoscritti rari (vedi ” An ‘Enchanted Place”, marzo-aprile 2017, pagina 36, sulla mostra dell’anniversario)—sia stato a lungo in ebollizione, la tempistica del progetto è stata stimolata da una donazione di entrambi i libri e denaro da Peter J. Solomon ’60, M. B. A. ’63, presidente e fondatore dell’omonima società di investment banking. La costruzione proposta ruota attorno all’idea di accessibilità, sia letteralmente che figurativamente. Solomon e Thomas Hyry, Fearrington bibliotecario di Houghton Library, sperano che i cambiamenti attireranno più persone in uno spazio che spesso si sente sottoutilizzato.

Solomon ha detto che, come studenti, lui ei suoi compagni di classe spesso camminava passato Houghton per ottenere i pasti nella ex Matricola Union. “Tutti abbiamo usato Lamont e Widener, ma nessuno è mai andato a Houghton.”

Quando decise dove donare la sua collezione di letteratura per bambini, manoscritti e illustrazioni, considerò la Cotsen Children’s Library di Princeton, il Morgan Library & Museum e il Metropolitan Museum of Art—ma come ex sorvegliante di Harvard, sospettò sempre che la collezione sarebbe finita a Houghton. Nel 2017 si è impegnato a donarlo, ma con un avvertimento: che Harvard apporti alcune modifiche per aprire Houghton a più persone. Solomon ha detto che Houghton si siede su “prime real estate”, ma spesso non sembra.

Era un grande fan dei piani che la biblioteca elaborò in risposta, e quando Harvard chiese aiuto per completare il progetto, lui e sua moglie decisero di donare la maggioranza dei fondi necessari per il suo completamento. “E la ragione per cui non sto solo dando loro la mia collezione, ma dando loro una buona dose di denaro è che non volevo che fosse postumo”, ha detto ridendo. “Non ho intenzione di lasciare questa terra, ma non faccio la pianificazione. Sai cosa dicono, ‘ I piani sono inutili; pianificazione è essenziale.'”

La facciata in mattoni di Houghton non cambierà, ma il paesaggio direttamente di fronte subirà un lifting. Durante la ricerca dell’edificio, Ann Beha Architects ha notato che i disegni originali dell’ingresso di Houghton differivano da quello che era effettivamente costruito. Questo, Ann Beha ha detto, ha dato loro la sensazione che avrebbero potuto ri-sviluppare l’area. Dove ora c’è una piccola scala e un podio—tipici dell’architettura georgiana—il suo studio ha progettato un ingresso completamente accessibile con passerelle simmetriche dolcemente graduate che si incontrano alla porta d’ingresso. I piani includono anche un piccolo luogo di ritrovo di fronte alla biblioteca e una scala centrale.

“La mia scommessa è che tutti sentiranno di poter usare le passerelle inclinate”, ha detto Beha in un’intervista, “perché sarà un modo naturale di arrivare all’edificio.”


Una veduta aerea mostra le passerelle ridisegnate e il nuovo paesaggio di fronte alla biblioteca, dando a Houghton una maggiore presenza all’interno del cortile.
Rendering per gentile concessione di Ann Beha Architects

Oggi, gli utenti su sedia a rotelle devono entrare a Houghton attraverso Lamont o Widener, accompagnati da un membro dello staff di Harvard, attraverso un tunnel sotterraneo e un ascensore del personale. Questo problema è stato un fattore chiave del progetto. “Vogliamo rispettare sia le componenti etiche che legali dell’accessibilità”, ha affermato Hyry. “Ma più di questo, vogliamo essere una biblioteca aperta a tutti. E se non è possibile navigare una serie di scale, che è una cosa molto difficile.”

La scala a chiocciola interna di Houghton rimarrà la stessa, ma l’edificio guadagna un nuovo ascensore, il suo primo per uso non personale. Anne-Marie Eze, direttore dei programmi accademici e pubblici, ha detto che i bibliotecari si aspettavano che trovare spazio per un nuovo ascensore sarebbe stato difficile. Si è scoperto, felicemente, che un pozzo dell’ascensore faceva parte del progetto originale pre-seconda guerra mondiale, rendendo l’installazione sorprendentemente facile.

Anche la lobby della biblioteca, rimasta pressoché invariata sin dalla sua nascita, subirà alcune modifiche con l’obiettivo di “animare” lo spazio. Le sue otto librerie che circondano saranno sostituite da mostre che espongono alcune delle partecipazioni di Houghton, con gli oggetti che cambiano durante tutto l’anno. E la rimozione di due delle librerie esistenti, ha detto Hyry, farà brillare la luce del giorno attraverso le due grandi finestre della hall. Attualmente, la maggior parte della luce illumina uno spogliatoio da un lato e un ufficio dall’altro. “Le biblioteche di ricerca hanno la sensazione di essere molto scure, e questo è drammatico, ma a volte, con il nostro tempo nel New England, vuoi portare un po ‘di luce”, ha detto Beha. “Gli standard di conservazione ci hanno tenuto molto concentrati sulla gestione della luce, ma penso che saremo in grado, mentre studiamo le opzioni, di introdurre un po’ più di luce negli spazi.”

I futuri visitatori noteranno anche un nuovo sistema di sicurezza. Ora, una guardia si siede a una scrivania nella hall, responsabile per accogliere e orientare gli ospiti e garantire che le collezioni stare al sicuro-una combinazione di doveri Hyry riconosce non è l’ideale. Nel nuovo piano, i visitatori saranno accolti da un membro del personale designato – una nuova posizione-e interagiranno con la sicurezza solo sulla loro uscita, attraverso una porta di uscita separata.

“Vogliamo che tu entri in questa biblioteca e pensi:’ Sono in un posto speciale. Questo posto è bellissimo, è ornato. Qualcosa di veramente importante va avanti qui”, ha detto Hyry. “Non vogliamo che tu pensi:’ Oh, il mio posto è qui?”Vogliamo che trasmetta un senso di appartenenza.”

Al di fuori della hall, forse il più grande cambiamento arriverà alla sala di lettura—l’unico posto in cui i ricercatori possono trascorrere del tempo con gli oggetti della collezione. Il personale si siede verso la parte anteriore della stanza, monitorandola e assistendo i ricercatori. Ma così com’è, è un po ‘ troppo taglia unica.

“Un punto molto specifico deve essere fatto”, dice Hyry durante un tour, sussurrando in modo da non disturbare la dozzina di persone che fanno ricerche. “Questa stanza è troppo rumorosa….Vogliamo che gli spazi permettano l’interazione e che alcuni luoghi siano tranquilli. Perché se vieni dalla Francia per una settimana per studiare cose che puoi solo arrivare qui, allora vuoi un ambiente di studio ottimale.”

Il nuovo piano suddivide la stanza in tre sezioni, consentendo ai gruppi di lavorare insieme senza disturbare coloro che preferirebbero fare le loro ricerche in silenzio. Il personale continuerà a monitorare e lavorare con gli ospiti, ma ci sarà un ingresso insonorizzato separato e un’area di assistenza.

Un piano sotto tutto questo, i bagni di Houghton saranno ampliati e resi conformi al codice. Le sue pile, situate nel seminterrato e nel sottosuolo, dovranno essere riorganizzate durante la costruzione (quelle sotto i bagni in particolare), con tutti i libri attentamente tracciati e spostati.

Fortunatamente, quasi tutta la collezione sarà disponibile per l’uso in una casa temporanea nella stanza dei periodici di Widener. Non è un luogo sconosciuto per queste aziende: prima Houghton è stato costruito, Harvard li memorizzati in questo stesso luogo, una volta chiamato il “Treasure Room.”

” C’è qualcosa da cui prendiamo una certa soddisfazione in questo piano”, ha detto Hyry. “È qualcosa di un ritorno a casa.”

Quando Keyes Dewitt Metcalf arrivò come direttore della Harvard University Library e bibliotecario della Harvard College Library nel settembre 1937, realizzò rapidamente tre cose sulle collezioni dell’Università: erano vaste, varie e non particolarmente ben conservate. Widener (completato nel 1915) mancava di aria condizionata. Questo ha creato una situazione appiccicosa—a volte letteralmente-per i libri rari ospitati all’interno. I bibliotecari hanno lottato per mantenere le loro collezioni protette dal caldo secco dell’inverno, dall’umidità dell’estate e dall’inquinamento sempre più pervasivo della città.

Pochi mesi dopo la sua nomina, Metcalf presentò tre proposte alla Harvard Corporation. Il primo era per una biblioteca separata di libri rari, collegata a Widener tramite tunnel. Il secondo era per una biblioteca adiacente per studenti universitari. Il terzo era per un deposito da condividere con altre biblioteche. I tre piani furono rapidamente approvati e aiutati da una donazione di Arthur A. Houghton Jr. ’29—egli stesso un collezionista di libri. Houghton e Lamont arrivarono in breve tempo; il deposito non arrivò fino al 1986.

Il ritmo torrido di approvazione e finanziamento del piano è stato accompagnato dal ritmo di progettazione e ingegneria. Houghton ha scelto William G. Perry, più famoso per il suo meticoloso restauro di Colonial Williamsburg, come capo architetto. La costruzione iniziò quasi immediatamente, il che si rivelò una grande benedizione: la biblioteca fu completata poco prima dell’attacco a Pearl Harbor.

“Houghton Library è stata costruita all’ultimo momento in cui è stato possibile fare tale lavoro”, ha scritto Bainbridge Bunting, Ph. D. ’52, in Harvard: An Architectural History. “Pochi mesi dopo la carenza di materiali causata dalla guerra avrebbe reso impossibile la costruzione; dopo la guerra il costo dei materiali e della manodopera avrebbe precluso tale impresa solo per ragioni finanziarie.”La Biblioteca Lamont, completata subito dopo la guerra, mostra quanto grande possa essere la differenza architettonica di un decennio e mezzo.

Per completare il primo progetto così rapidamente richiesto un grande impegno da parte del piccolo staff della ex Sala del Tesoro. In A Houghton Library Chronicle: 1942-1992, l’ex bibliotecario di Houghton William H. Obbligazionario denominato la circolazione dei libri da Widener per la loro nuova posizione “un do-it-yourself funzionamento”, in cui il personale è stato spesso pagano con lo spostamento di libri di notte e nei fine settimana:

Questa “casa di industria” aspetto del trasloco nella nuova biblioteca e i preparativi per il suo impegno, reso necessario dal bilancio limitazioni sulla dimensione del personale, poste notevoli oneri coloro che sono coinvolti. Allo stesso tempo ha creato un senso di coinvolgimento e l’espirit de corps che hanno pervaso la Biblioteca di Houghton durante la maggior parte della sua storia.

L’espirit de corps di Houghton rimane. Alla domanda su come, logisticamente, i libri saranno spostati, Hyry guardò impotente verso il cielo. “Sto sorridendo perché penso che sia molto probabile che quasi tutti i membri dello staff dovranno spostare qualcosa ad un certo punto”, ha detto con una risata. “E quando ne parlo pubblicamente, per una buona ragione, parlo di quanto sia eccitante, perché è letteralmente un’opportunità unica nella vita di fare qualcosa di grande in questo edificio….Ma non è un piccolo progetto ed è incredibilmente dirompente per il nostro staff, e sono eroici a riguardo.”

“È sicuramente tutte le mani sul ponte”, ha aggiunto Eze.

In un mondo ideale, la biblioteca non dovrebbe chiudere affatto, ma lo scopo della ristrutturazione richiede solo la chiusura dell’edificio per un anno, a partire da settembre 2019. Per Hyry e Solomon, però, l’attesa sarà valsa la pena. Houghton sta già progettando per molti più visitatori dopo la ristrutturazione è completa, e Solomon ha detto che ha ricevuto e-mail da alunni esprimendo entusiasmo per il progetto e il futuro della biblioteca.

“Penso che stia solo aumentando l’interesse per l’insegnamento e l’uso dei libri”, ha detto Solomon. “E piacerà a mia moglie perché ora la mia collezione sta andando da qualche parte, e lei può sbarazzarsi del disordine.”

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