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Un Allen Cay iguana passeggiando lungo la spiaggia. Per Breiehagen / Getty Images

Tra le attrazioni turistiche più popolari del Exumas—una catena di più di 365 piccole isole, o cays, alle Bahamas—sono i famosi maiali nuoto. Ma per coloro che preferiscono intravedere la fauna selvatica nativa, le iguane sono le vere star.

Una sottospecie in via di estinzione di iguana chiamata Allen Cays rock iguana ha attirato John Johnon, un professore di biologia da Earlham College in Indiana, per gli Exuma negli ultimi quattro decenni. Queste iguane una volta erano confinate in due sole isole, Leaf Cay e U Cay, ma alla fine degli anni ‘ 90 Ion notò che alcune si erano diffuse nelle isole vicine, specialmente Allen Cay. La semplice spiegazione era che i venti e le correnti avevano sbattuto le iguane del bambino attraverso il canale largo 300 piedi che separava Leaf e Allen Cays. C’era solo un problema: Le iguane su Allen Cay erano giganti relativi, due volte più lunghe e sei volte più pesanti delle loro controparti su altre isole.

“Su Allen Cay, abbiamo incontrato queste mostruose iguane if se sei stato morso da uno di loro, saresti in guai seri”, dice Ion.

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John Johnon in possesso di un gigante Allen Cays roccia iguana su Rocky Allen Cay. Kristen Richardson

Ha perplesso su come questa piccola isola avrebbe potuto trasformare le sue iguane residenti in Golia. Per certi versi, è proprio come le altre isole in cui abita la sottospecie. Tutti sono essenzialmente privi di predatori (tranne gli aironi che occasionalmente strappano un’iguana infantile). E tutte le isole crescono arbusti, erbe e fiori simili per i rettili amanti delle piante da mangiare.

Allo stesso tempo, Allen Cay vanta molte meno spiagge di sabbia bianca rispetto ai suoi vicini. Invece, la maggior parte della sua superficie è fortemente butterata a causa del calcare a nido d’ape che la copre. “Ci sono buchi ovunque. Alcune persone lo chiamano razor rock perché i fori sono come rasoi”, dice Ion. Le cavità rendono l’isola insidiosa per i visitatori umani, ma ideale per la nidificazione di uccelli marini. Ecco perché Allen Cay attira una densa colonia di berte di Audubon marrone e bianco. Fino a poco tempo fa, l’isola era anche invasa da topi domestici che erano stati introdotti dagli umani.

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Pulcino di bue di Audubon (Puffinus lherminieri). FLPA / Alamy

Ion cominciò a sospettare che queste cosiddette iguane vegetariane potessero integrare le loro diete con uccelli marini e topi. Lo scenario sembrava sommarsi: se prendi animali che mangiano materia vegetale e danno loro proteine animali, cresceranno più velocemente, ragionò.

Entrò in contatto con Carolyn Kurle, una biologa dell’Università della California, San Diego, che studia l’ecologia dell’alimentazione animale, e le parlò delle inspiegabilmente enormi iguane delle Bahamas. Poi ha cliccato: “Sapevo che potevamo risolvere questo problema”, dice Kurle. La soluzione stava nell’analisi isotopica stabile, una tecnica che aveva passato anni a mettere a punto nel suo laboratorio.

Gli isotopi stabili come l’azoto-15 sono utili indicatori delle diete animali. Ogni volta che un animale mangia, l’azoto-15 viene incorporato nei suoi tessuti. I tessuti dei mangiatori di piante contengono solo un po ‘ dell’isotopo e i livelli aumentano man mano che risalite la catena alimentare fino a diventare onnivori e carnivori.

Misurando isotopi stabili nelle grandi iguane di Allen Cay e nelle piccole iguane di tre isole vicine, Kurle e l’allieva del suo maestro, Kristen Richardson, confermarono che i giganti di Allen Cay erano veri vegetariani—nessuno era stato noshing su uccelli o roditori.

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Iguane su una spiaggia su Leaf Cay. Kristen Richardson

Hanno anche scoperto che le piante di Allen Cay erano molto più ricche di azoto-15 rispetto a quelle delle altre isole. L’isotopo era così diffuso nelle piante che Kurle sapeva che doveva provenire da una fonte esterna, poiché le isole oceaniche tendono ad essere affamate di sostanze nutritive. Tutti gli occhi si sono rivolti alla colonia di uccelli marini dell’isola—o più specificamente, ai loro escrementi.

“Gli uccelli marini lasciano l’isola e si nutrono nelle acque circostanti. Mangiano pesci pieni di sostanze nutritive dall’oceano. Una volta che gli uccelli marini procedono , tutti i nutrienti extra vengono espulsi sull’isola e questo porta tonnellate di sostanze nutritive”, afferma Kurle. “E’ proprio come mettere fertilizzante nel vostro giardino.”

Con le loro piante fecondate da cacca di uccelli marini, le iguane di Allen Cay stavano ingerendo il doppio dei nutrienti, sotto forma di azoto, che i loro coetanei erano. E stavano diventando più grandi a causa di ciò, il team ha riferito a marzo in Oecologia.

“I ricercatori che studiano questa sottospecie hanno messo in discussione la differenza di dimensioni tra le popolazioni per molti anni”, afferma Stesha Pasachnik, che co-presiede il gruppo di specialisti dell’iguana IUCN. Crede che le nuove scoperte abbiano finalmente risolto questo mistero di lunga data.

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Il mistero delle iguane giganti è risolto, ed è tutto grazie agli escrementi di uccelli marini. Kristen Richardson

Per Ion, la risposta non è arrivata abbastanza presto. Otto anni fa, due organizzazioni senza scopo di lucro—il Bahamas National Trust e Island Conservation—hanno deciso congiuntamente che i topi su Allen Cay dovevano andare. Stavano uccidendo piccoli uccelli marini e attirando barbagianni dalle isole vicine, che, come si è scoperto, avevano anche un gusto per gli uccelli marini. Il piano era di applicare il rodenticida all’isola. Ma prima, Ion organizzò una squadra per catturare quante più iguane giganti potevano e spostarle temporaneamente su Flat Rock Reef Cay, un’isola già abitata da iguane, per tenerle al sicuro dal veleno.

Entro l’anno successivo, 16 delle 18 iguane trapiantate erano morte di fame. “A quel tempo non sapevamo che le piante di Flat Rock Reef Cay non fossero così nutrienti come lo erano a casa su Allen Cay”, dice Ion.

È stata una perdita devastante, anche se non completa. Iguane giganti si possono ancora trovare su Allen Cay; Ion stima che tra i sopravvissuti di Flat Rock Reef Cay e quelli che non sono mai stati spostati, in primo luogo, meno di 10 attualmente abitano lì.

Ion spera che cambierà. Ha lavorato per riempire alcune delle enormi doline di Allen Cay con sabbia per creare terreni di nidificazione di iguana migliori. Con un po ‘ di fortuna, quando tornerà sull’isola questo mese, troverà un paio di iguane pesanti che scappano in giro.

“Le nostre dita sono incrociate”, dice.

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