La clonazione delle scimmie macache in Cina rende la clonazione riproduttiva umana più concepibile. Allo stesso tempo, conferma quanto sarebbe difficile clonare un adulto casuale – Adolf Hitler, diciamo – da un pezzo del loro tessuto. E non cambia nulla nel dibattito sul fatto che tale clonazione umana dovrebbe mai accadere.

Dalla clonazione della pecora Dolly da parte di scienziati in Scozia nel 1996, molti altri mammiferi sono stati clonati, tra cui cani, gatti e maiali. Ma gli stessi metodi non hanno funzionato così bene per i primati-come le scimmie, e noi. Ecco perché questo ultimo passo è significativo. Mostra che, con un po ‘ di modifiche, la tecnica utilizzata per Dolly può creare scimmie clonate, apparentemente sane. La coppia fatta in questo modo dagli scienziati dell’Istituto di Neuroscienze di Shanghai è stata battezzata Hua Hua e Zhong Zhong.

Fondamentalmente, il duo carino sono stati clonati dal materiale genetico in cellule di un feto macaco, non da una scimmia adulta. Questo materiale-i cromosomi, alloggiati nel nucleo della cellula-è stato estratto dalla cellula donatrice e posto all’interno dell’uovo da una scimmia adulta, da cui il proprio nucleo era stato prima rimosso. L’uovo è stato poi stimolato a crescere in un embrione nel grembo di una madre surrogata, per rendere l’uovo rispondere come se fosse stato fecondato.

L’importante passo aggiuntivo – non necessario per Dolly e la sua gente – è stato quello di aggiungere alcune molecole all’uovo prima dell’impianto che potrebbero attivare i geni coinvolti nello sviluppo dell’embrione. Senza questo incoraggiamento, questi geni non sembrano “risvegliarsi” nei primati, e quindi l’embrione non può svilupparsi. Ma sembra che, nelle cellule adulte, quei geni non possano essere rianimati così facilmente, che è ciò che impedisce ancora la clonazione di successo delle scimmie adulte. Al contrario, Dolly è stato clonato da cellule di una pecora adulta.

Gli scienziati cinesi vogliono clonare le scimmie per studiare i fattori genetici dietro la malattia di Alzheimer. Con un ceppo di scimmie geneticamente identiche, possono disattivare i singoli geni che si pensa svolgano un ruolo nella malattia e vedere quale effetto ha. Tale uso biomedico dei primati è irto di questioni etiche proprie-è naturalmente la stessa vicinanza del rapporto con gli esseri umani che rende tale ricerca più informativo, ma anche più inquietante.

Scimmie clonate Zhong Zhong e Hua Hua.
‘Hua Hua e Zhong Zhong sono stati gli unici nati vivi da sei gravidanze.’Fotografia: Reuters

Ma la ricerca riapre anche il dibattito sulla clonazione riproduttiva umana. Nessuno può ancora sapere se la clonazione di un feto umano funzionerebbe in questo modo, ma sembra del tutto possibile. La clonazione umana per la riproduzione è vietata in molti paesi (incluso il Regno Unito) e una dichiarazione dell’ONU nel 2005 ha invitato tutti gli stati a proibirla come “incompatibile con la dignità umana e la protezione della vita umana”. In questo momento ci sono tutte le ragioni per rispettare tale consiglio solo per motivi di sicurezza. Hua Hua e Zhong Zhong sono stati gli unici nati vivi da sei gravidanze, derivanti dall’impianto di 79 embrioni clonati in 21 surrogati. Due piccoli macachi sono infatti nati da embrioni clonati da cellule adulte, ma entrambi sono morti-uno per lo sviluppo del corpo alterato, l’altro per insufficienza respiratoria.

La mia ipotesi è che il tasso di successo migliorerà – e che alla fine ci sarà una clonazione di successo da cellule adulte. Ciò non eviterà però i problemi di sicurezza per la clonazione umana, ed è difficile vedere come il problema possa mai essere risolto in modo convincente senza provarlo. Ecco come è iniziata la fecondazione in vitro. Molte persone, tra cui alcuni eminenti scienziati, erano convinti che avrebbe portato a difetti alla nascita. Ma in assenza di un chiaro quadro etico, Robert Edwards e Patrick Steptoe sono stati in grado di provarlo comunque nel 1977. La loro mossa audace e persino spericolata ha ora alleviato il dolore dell’infertilità per milioni di persone.

E ‘ difficile fare qualsiasi caso paragonabile per la clonazione riproduttiva umana – per sostenere che i potenziali benefici creano un rischio vale la pena prendere. Per costruire uno scenario in cui la clonazione sembra una valida opzione per la riproduzione ci vuole un sacco di ingegno: dire, dove una coppia eterosessuale vuole un figlio biologico, ma uno di loro è sicuro di trasmettere qualche disturbo genetico complesso e si oppongono alla donazione di sperma o ovuli. Anche in questi casi, i progressi in altre tecnologie riproduttive come l’editing genetico o la produzione di spermatozoi o ovociti da altre cellule del corpo sembrano probabilmente rendere inutile il ricorso alla clonazione.

Non è difficile pensare a ragioni invalide per la clonazione umana, ovviamente – ovviamente, la vanità di immaginare che si stia in qualche modo creando una “copia” di se stessi e quindi prolungando la propria vita. Questa nozione non solo sarebbe odiosa ma illusa. Il che non vuol dire che impedirebbe a qualcuno di provarci. Il fantasista “clonazione umana società” Clonaid, gestito dalla Raëlian culto, che spuriously affermato di aver creato il primo bambino clonato nel 2002, ha dichiarato (senza apparente ironia) nel materiale pubblicitario che “un numero sorprendentemente elevato” delle richieste che aveva ricevuto “dal Los Angeles/Hollywood”.

Tuttavia, anche se la clonazione riproduttiva umana sarebbe sciocca e priva di una solida motivazione, ciò non giustifica alcune delle ragioni infondate spesso avanzate contro di essa. I suggerimenti che un bambino clonato sarebbe stato stigmatizzato,” diminuito”,” fatto a mano”,” innaturale”,” senz’anima ” e l’inizio di un pendio scivoloso per affrontare il Nuovo Mondo, riecheggiano molte delle precedenti obiezioni alla fecondazione in vitro. Il dibattito sulla clonazione rivela più sui nostri pregiudizi verso le tecnologie riproduttive in generale che sulla nostra capacità di prendere decisioni sagge sui progressi biomedici. Un buon caso non è mai stato fatto con argomenti cattivi.

• Philip Ball è uno scrittore di scienza

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