Quanta acqua è in una nuvola? Che cosa sarebbe rimasto se si spremuto l’acqua fuori di esso?
Jerry Jones
Eugene, Oregon

Dipende dal cloud. Un thunderhead gigante può contenere più di due miliardi di chili di acqua, ma anche una nube di dimensioni modeste può contenere acqua equivalente alla massa di un getto 747. Se riuscissi a spremere l’acqua, la nuvola scomparirebbe. Ma non puoi. Alcuni popoli del deserto usano panno “cloud catchers” per raccogliere la condensa e riempire serbatoi d’acqua locali per bere e irrigazione.
Doug Herman
Geografo, Museo Nazionale degli indiani d’America

Qual è l’uso pratico del numero immaginario √–1?
Kenneth A. Harris
Hugo, Minnesota

Il numero è “immaginario” in senso matematico (cioè, il suo quadrato è inferiore a zero). Tali numeri rappresentano soluzioni a molte equazioni algebriche e sono fondamentali per descrivere il moto delle onde in aree pratiche come l’idrodinamica e l’aerodinamica, la progettazione di circuiti elettrici, la meccanica quantistica e la teoria della conduzione del calore.
Peggy Aldrich Kidwell
Curator of Mathematics, National Museum of American History

Perché la testa di formaggio di Roy Lichtenstein presentava una fetta di formaggio svizzero come testa del soggetto?
Steven J. Fenves
Rockville, Maryland

Lichtenstein stava esplorando temi surrealisti all’epoca (1977), e potrebbe aver giocato su The Son of Man, il famoso ritratto di René Magritte del 1964 di un uomo con una mela che copre il viso. Potrebbe anche aver fatto uno scherzo quando ha sostituito la testa (cervello) con formaggio svizzero, ma questa è una speculazione da parte mia.
Joann Moser
Senior Curator of Graphic Arts, Smithsonian American Art Museum

Di notte posso vedere l’intera galassia di Andromeda con il suo rigonfiamento centrale di luce. Perché non riesco a vedere il rigonfiamento di luce al centro della nostra galassia, la Via Lattea?
John Bresnahan
Dewey, Arizona

È perché osserviamo la nostra galassia dal punto di vista del nostro sistema solare, cioè dall’interno della galassia. Il centro è molto distante da noi, e lo spazio in mezzo è pieno di polvere che oscura il rigonfiamento delle stelle associate al centro galattico. Ma possiamo vederlo con la luce infrarossa, che passa attraverso la polvere più facilmente.
Alyssa Goodman
Astrofisica, Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics

Qualche animale non umano mostra un comportamento omosessuale?
Donald Putnam
Fallbrook, California

Sì; il sesso tra animali dello stesso sesso è stato osservato in centinaia di specie, dai pinguini ai guppy ai bonobo, sia in natura che in cattività. Nelle specie altamente sociali, gli individui possono esibire stesso-sesso sesso se c ” è una carenza di maschi o femmine. Ma i ricercatori stanno ancora cercando di determinare il motivo per cui questo comportamento si verifica, e mettono in guardia contro l’utilizzo di esso per tracciare paralleli tra animali e umani.
Steven J. Sarro
Curatore, Parco Zoologico Nazionale

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