Nel 1941, la Germania nazista iniziò un’offensiva militare su larga scala contro l’Unione Sovietica sotto il nome in codice Operazione Barbarossa. Nel frattempo, Kurchatov stava conducendo ricerche in fisica nucleare ed era ampiamente conosciuto nell’Accademia sovietica delle Scienze per la sua vasta ricerca. A causa della guerra contro la Germania e i suoi alleati, l’Unione Sovietica non intraprese alcuna seria iniziativa per avviare la ricerca scientifica sulle armi nucleari fino al 1942. Nell’aprile del 1942, Georgii Flerov, che in seguito sarebbe diventato una figura chiave nel programma nucleare, ha indirizzato una lettera segreta di Stalin, che ha sottolineato che nulla era stato pubblicato in riviste fisica da Americani, Inglesi o anche Tedeschi sulla fissione nucleare dall’anno della sua scoperta, 1939, e che molti dei più eminenti fisici nei paesi Alleati sembrava infatti di non essere la pubblicazione a tutti. Quel silenzio accademico era altamente sospetto, e Flerov esortò Stalin a lanciare il programma con effetto immediato, poiché credeva che altre nazioni stessero già avanzando segretamente i loro programmi. Nel 1943, l’NKVD ottenne una copia di un rapporto segreto britannico del Comitato MAUD sulla fattibilità delle armi atomiche, che portò Stalin a ordinare l’inizio di un programma nucleare sovietico (anche se con risorse molto limitate).

Stalin si rivolse all’Accademia Sovietica delle Scienze per trovare il miglior amministratore per guidare il programma e così l’Accademia Sovietica delle Scienze scelse Kurchatov per la sua vasta esperienza in fisica nucleare. Ioffe raccomandò Kurchatov a Vyacheslav Molotov, che consigliò a Stalin di nominare Kurchatov come direttore formale del nascente programma nucleare sovietico e lo sviluppo delle armi nucleari sovietiche iniziò nel 1940. Kurchatov passò le sue ricerche prima alla protezione delle navi dalle mine magnetiche e poi all’armatura dei carri armati e infine alla fisica nucleare.

Durante i suoi anni formativi, il progetto della bomba atomica sovietica rimase una priorità relativamente bassa fino a quando le informazioni della spia Klaus Fuchs e in seguito la distruzione di Hiroshima e Nagasaki spinsero Stalin all’azione. Stalin ordinò a Kurchatov di produrre una bomba entro il 1948 e mise lo spietato Lavrenty Beria al comando diretto del progetto. Il progetto ha assunto la città di Sarov nell’oblast ‘di Gorki (ora Oblast’ di Nizhny Novgorod), sul Volga, e lo ha ribattezzato Arzamas-16. Il team (che comprendeva altri eminenti scienziati nucleari sovietici come Julii Borisovich Khariton e Yakov Borisovich Zel’dovich) fu assistito da rivelazioni pubbliche fatte dal governo degli Stati Uniti e da ulteriori informazioni fornite da Fuchs. Tuttavia, Kurchatov e Beria temevano che l’intelligenza fosse disinformazione e quindi insistevano perché gli scienziati ripetessero tutto da soli. Beria, in particolare, avrebbe usato l’intelligenza come un controllo di terze parti sulle conclusioni delle squadre di scienziati.

Primo lightningEdit

Il 29 agosto 1949, la squadra di Kurchatov fece esplodere con successo il suo dispositivo di prova iniziale First Lightning (una bomba di implosione al plutonio) nel sito di test di Semipalatinsk. Kurchatov in seguito ha osservato che il suo sentimento principale al momento di essere uno di sollievo.

Sulla scia del successo della detonazione del primo dispositivo di fusione americano, nome in codice Ivy Mike nel 1952, Stalin ordinò agli scienziati sovietici di costruire un dispositivo comparabile, un programma che fu lanciato nel 1953. I direttori del progetto erano Vitaly Ginzburg e Andrei Sakharov che hanno dato origine a questo progetto come Terza idea di Sakharov. Kurchatov contribuì ad alcuni dei calcoli necessari per la prima bomba all’idrogeno dell’Unione Sovietica. A differenza di Ginzburg, Sakharov e Yakov Zel’dovich, Kurchatov era coinvolto solo in calcoli su piccola scala, applicando i principi di base delle armi nucleari utilizzate nelle armi nucleari più piccole sviluppate sotto la sua direzione. Nel 1953, l’Unione Sovietica fece detonare il suo primo dispositivo termonucleare, nome in codice Joe 4. Mentre altri scienziati, come Ginzburg, Zel’dovich e Sakharov guadagnarono fama, il contributo di Kurchatov fu diminuito.

Altri progettimodifica

Alla fine degli anni 1950, Kurchatov sostenne contro i test di armi nucleari. Tra i progetti completati sotto la guida di Kurchatov c’era il primo ciclotrone a Mosca (1949), il primo reattore atomico in Europa (1946), la prima centrale nucleare del mondo (1954), il rompighiaccio Lenin, la prima nave di superficie a propulsione nucleare al mondo e la prima nave civile a propulsione nucleare (1959).

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