Un disco imaginale è una delle parti di una larva di insetti olometabolici che diventerà una porzione dell’esterno dell’insetto adulto durante la trasformazione pupale. Contenuti all’interno del corpo della larva, ci sono coppie di dischi che formeranno, ad esempio, le ali o le zampe o le antenne o altre strutture nell’adulto. Il ruolo del disco immaginario nello sviluppo degli insetti è stato chiarito per la prima volta da Jan Swammerdam.

Disco imaginale

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Destinazione del disco immaginario nella gamba di un insetto.

Durante la fase pupale, molte strutture larvali vengono scomposte e le strutture adulte, compresi i dischi, subiscono un rapido sviluppo. Ogni disco si allunga e si allunga, con la porzione centrale del disco che diventa la parte distale di qualsiasi appendice che si sta formando: l’ala, la gamba, l’antenna, ecc. Durante lo stadio larvale, le cellule nel disco in crescita appaiono indifferenziate, ma il loro destino di sviluppo nell’adulto è già determinato.

L’esperimento che dimostra questo impegno evolutivo è quello di prelevare un disco immaginario da una larva di terzo stadio, in procinto di subire la pupa, e suddividerlo e coltivarlo nel corpo di una larva più giovane. I dischi possono essere continuamente coltivati in questo modo per molte generazioni larvali. Quando un disco così coltivato viene infine impiantato nel corpo di una larva a cui è permesso di pupare, il disco si svilupperà nella struttura che originariamente era determinato a diventare. Cioè, un disco dell’antenna può essere coltivato in questo modo e, quasi sempre, diventerà un’antenna (fuori luogo, ovviamente) quando lo sviluppo finale è innescato dalla pupa.

Lo studio dei dischi immaginali nella mosca della frutta Drosophila melanogaster ha portato alla scoperta di mutazioni omeotiche come antennapedia, dove il destino evolutivo di un disco potrebbe talvolta cambiare. È di interesse per gli entomologi che i tipi di interruttori di sviluppo che si verificano sono molto specifici (gamba all’antenna, per esempio). Lo studio di questo fenomeno ha portato alla scoperta dei geni homeobox e ha iniziato una rivoluzione nella comprensione dello sviluppo negli animali multicellulari.

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