Avec un petit prédateur féroce appelé le lézard à queue frisée du Nord, le sud de la Floride pourrait enfin avoir le reptile exotique qu’il mérite.

Originaire des zones rocheuses des Bahamas et des îles voisines, le lézard a élu domicile dans des sections du sud-est de la Floride qui imitent son habitat naturel, comme les trottoirs, les parkings et les centres commerciaux. En se propageant dans les zones côtières des comtés de Broward et de Palm Beach, il a chassé les lézards indigènes et dévoré les proies des oiseaux moqueurs, des gracks et des pies-grièches indigènes.

« Ils sont le T-Rex de nos petites bestioles terrestres », a déclaré Hank Smith, biologiste de la faune pour le service des parcs de Floride et professeur adjoint de recherche affilié au Wilkes Honors College de l’Université de Floride Atlantique à Jupiter. « Ils sont plus gros que nos lézards indigènes qui se trouvent le long du littoral: l’anole verte, le coureur vert. Où que je le trouve, je ne trouve pas d’autres lézards. »

Les espèces exotiques, ou non, constituent une menace environnementale croissante à l’ère du commerce international, des animaux de compagnie inhabituels et des voyages aériens de routine. Amenés dans des zones où ils n’ont peut-être pas d’ennemis naturels, ils peuvent rivaliser et submerger les plantes et les animaux indigènes, éliminant les espèces qui rendent un écosystème unique.

Au cours des dernières années, l’attention s’est concentrée sur les pythons birmans dans les Everglades, une espèce exotique particulièrement effrayante dans une nature sauvage mondialement connue. Mais de nombreuses autres espèces non indigènes se sont établies dans le sud de la Floride, qui n’a pas les périodes de froid qui ont tendance à anéantir les envahisseurs ailleurs aux États-Unis.

Le lézard a atterri le premier dans la ville de Palm Beach en 1943, où un homme en a importé 40 pour manger les insectes sur ses plants de canne à sucre. Ils ont traversé le pont Flagler en 1968 et ont commencé à coloniser le continent.

Aujourd’hui, ils occupent une aire de répartition presque continue dans les zones urbaines, de Lighthouse Point à Hobe Sound, avec des parcelles d’habitat ailleurs. Plus tôt cette année, les biologistes ont découvert environ 50 d’entre eux vivant autour d’un restaurant et d’un motel à Lower Matecumbe Key, son avant-poste le plus au sud.

Les lézards se montrent les jours ensoleillés, lorsqu’ils peuvent être vus se prélasser sur les trottoirs, les rebords et autres zones exposées au soleil. Pour absorber plus de lumière du soleil, ils déploient leur queue. Les scientifiques tentent d’en apprendre davantage sur les habitudes de reproduction et d’alimentation du lézard, avec l’aide d’étudiants du FAU et du Palm Beach Community College. Conformément à l’orientation urbaine du lézard, les personnes qui l’étudiaient utilisaient des voitures garées comme stores.

Parce qu’il vit principalement dans les zones urbaines, le courlis du nord n’a pas attiré l’attention de nombreux responsables de l’environnement en Floride. Une enquête récente a révélé qu’ils s’inquiétaient le plus des pythons birmans, des constricteurs de boa, des anoles brunes, des iguanes verts et des moniteurs du Nil, a déclaré Art Roybal, biologiste à l’US Fish and Wildlife Survey qui coordonne l’équipe de travail sur les animaux envahissants de Floride.

Roybal a déclaré que la raison pour laquelle le courlis nordique n’a peut-être pas fait partie de la liste est que l’équipe se concentrait sur les animaux dans les Everglades, ce qui n’est pas son habitat.

Dans les zones urbaines, cependant, les scientifiques affirment que la queue courlie du Nord pourrait décimer les populations de lézards indigènes. Guettant les sauterelles, les coléoptères et les petits lézards, la queue courlie précipite sa proie, la tue et la dévore. Les biologistes les ont vus se précipiter et tuer des proies traquées par des lézards indigènes. Ils disent que cela pourrait constituer une menace pour les anoles vertes, les coureuses à six lignées, les scinques à cinq lignées du sud-est et les lézards de Floride.

« Une queue frisée apparaît dans le centre-ville de West Palm Beach, et elle commence à pelleter des anoles brunes et tout ce qui bouge », a déclaré Walter Meshaka, conservateur principal du State Museum of Pennsylvania et auteur de livres et d’articles sur les reptiles et les amphibiens de Floride.  » Ce sont des petits carnivores féroces. Ils mangeront n’importe quoi. Ils grandissent rapidement. Ils mûrissent tôt. Ils se débrouillent bien avec les humains. »

Maintenant qu’il y a des milliers de ces lézards dans le sud de la Floride, il n’y a peut-être aucun moyen de s’en débarrasser. Mais les scientifiques et les responsables publics discutent des moyens de rendre plus difficile la libération de telles créatures. La Législature de l’État étudie un projet de loi qui exigerait des permis pour posséder certains reptiles non indigènes et augmenterait les sanctions pour les libérer.

Parce que certains des lézards sont considérés comme des animaux de compagnie relâchés, les scientifiques discutent de la nécessité de réduire le commerce des animaux exotiques. L’équipe des animaux envahissants de Roybal travaille sur des recommandations politiques, et la restriction des importations peut en faire partie, a-t-il déclaré.

« Il faut examiner attentivement les animaux introduits aux États-Unis », a-t-il déclaré.

David Fleshler peut être atteint à [email protected] ou 954-356-4535.

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