Le terme « hippie » a été inventé vers 1965; le terme « hippie trail » a commencé à circuler à la fin des années 1960: il désignait principalement la longue route reliant Londres (ou parfois Amsterdam) à Katmandou. Ce n’était pas un chemin réel, bien que des voyageurs disparates suivaient souvent, par coïncidence, un itinéraire qui traversait les mêmes cafés, campings, passages frontaliers et sites culturels. Les voyageurs venaient de différents pays d’Europe occidentale et des États-Unis. Des entretiens avec plus de 30 hippies ont révélé qu’ils avaient tous voyagé à l’est ou au sud dans les années 1960 et au début des années 1970, dans des endroits comme le Maroc, l’Afghanistan, l’Inde et le Népal. Certains se sont attelés, d’autres se sont appuyés sur des trains et des autobus publics, d’autres ont pris leur propre voiture et d’autres ont voyagé avec l’une des nouvelles compagnies d’autocars qui ont vu le jour à la fin des années 1960. Leurs voyages ont pris plusieurs semaines, voire plusieurs mois. Pour la plupart d’entre eux, il s’agissait de voyages dans l’inconnu: en général, ils ne parlaient aucune langue étrangère et n’avaient aucune grande expérience des voyages.

Certains points soulevés par les personnes interrogées étaient surprenants. Par exemple, nous avons constaté que tous, sans exception, étaient résolument positifs quant à leurs expériences « sur la route ». Ils ont certainement reconnu que leur moi de 20 ans avait fait des erreurs et souriaient souvent avec tristesse des incidents et des accidents. Mais leurs conclusions étaient toujours les mêmes: le sentier avait été une expérience formatrice pour eux, et même qu’il avait été l’expérience formatrice de leur vie. Pourquoi?

Un bus Volkswagen Type 2 est une icône de la culture hippie. Crédit image: « Vw Bus Bus 1967 Vintage Hippie Camper Transporter » par Wenbos. CC0 via.

À première vue, cela semble être un autre exemple de la nostalgie facile et romancée des années 1960 qui produit des groupes de reprises des Beatles et des commémorations de Woodstock. Mais après avoir parlé à plusieurs personnes interrogées, nous avons senti qu’il se passait autre chose ici. Notons tout de suite qu’il y a très peu de commémoration du sentier hippie. Les souvenirs publics de l’expérience ont tendance à être méprisants, comme on peut le voir dans la seule représentation commerciale réussie du sentier: le film Hideous Kinky, avec Kate Winslet. En dehors de ce film, la couverture et la discussion de la piste se limitent à des sites Web et des publications obscurs et axés sur les minorités. Il y a eu un filet constant d’œuvres auto-publiées sur le sentier: nous avons tenté de contacter les auteurs et, dans la plupart des cas, chacun d’eux pensait être le premier à écrire sur le sentier. En d’autres termes, il y a peu de sentiment de nostalgie partagée pour le sentier, peu de sentiment d’une communauté imaginée d’anciens voyageurs, au-delà de celle fournie par une page Facebook ou un site Web spécialisé.

Au lieu de cela, ce qui semble initialement être une nostalgie romantique pourrait bien être l’expression d’un sentiment plus profond et plus difficile. Les hippies se souviennent de leurs semaines ou de leurs mois « sur la route » comme des moments de liberté suprême, lorsqu’ils ont été libérés des contraintes de l’emploi, des hypothèques et des conventions sociales. Les pistes et les sentiers formaient une zone libérée, dans laquelle nos personnes interrogées sentaient qu’elles pouvaient vraiment se découvrir. Et avec cette expérience, un sentiment d’optimisme est né. Ici, il faut souligner que l’optimisme n’était pas forcément si facile dans les années 1960. Il y avait beaucoup à craindre: le spectre de la guerre au Vietnam était tout simplement l’image la plus flagrante d’un avenir cauchemardesque pour la race humaine. Il y avait des préoccupations liées à une catastrophe environnementale à venir, à la reconnaissance lente et douloureuse du pouvoir des préjugés raciaux dans la société occidentale et aux premières indications du problème de l’inégalité sexuelle. Voyager sur la piste était une façon de s’éloigner de ces spectres et d’imaginer un avenir optimiste.

C’est probablement pour cette raison que l’on se souvient du sentier avec tant d’affection. Mais ce sentiment est teinté d’une profonde tristesse. La plupart des hippies tenaient pour acquis que l’avenir serait meilleur: il devait l’être, car le présent semblait si sombre; il exigeait des changements. Leur apparente « nostalgie » s’apparente donc davantage à un sentiment de frustration, que leur optimisme juvénile a été bloqué et que leurs attentes ont été contrariées. Les personnes interrogées ont facilement reconnu que le monde était devenu un endroit plus dangereux. Ils ont exprimé leur sympathie pour les problèmes auxquels leurs enfants (et petits-enfants) sont confrontés.

Plutôt que d’être une simple expression du romantisme, la nostalgie du sentier est plutôt l’expression d’un profond désir de changement social.

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