Le dentiste américain Horace Wells (1815-1848) a été le premier praticien à préconiser publiquement l’utilisation du protoxyde d’azote comme anesthésique et l’un des premiers à utiliser un anesthésique.

Horace Wells est né à Hartford, Vt., le janvier. 21, 1815. Il a fréquenté des écoles à Hopkinton et Walpole, dans le New Hampshire, et à Amherst, dans le Massachusetts. Il n’y avait pas d’écoles dentaires et sa formation en dentisterie a été acquise grâce à des études auprès de plusieurs dentistes en exercice.

Wells était probablement un dentiste itinérant avant de s’installer à Hartford, dans le Connecticut., en 1836, où il développe une grande pratique. En 1838, il publia Un Essai sur les dents, Comprenant une Brève Description de Leur Formation, de leur Maladie et de leur Traitement Approprié.

Wells était activement intéressé à trouver une méthode pour réduire la douleur des procédures dentaires. Le protoxyde d’azote avait été découvert au 18ème siècle, mais sa valeur potentielle en tant qu’anesthésique était, pour la plupart, négligée. Au lieu de cela, l’oxyde nitreux était apprécié car il produisait un état d’euphorie, et les fêtes de « gaz hilarant » étaient courantes au 19ème siècle. Le Déc. 10, 1844, Wells a assisté à l’une de ces fêtes et a vu un homme sous l’influence du gaz se blesser tout en ne ressentant aucune douleur. Le lendemain, Wells s’est fait tirer une dent après avoir inhalé le gaz et n’a ressenti aucune douleur. Après plusieurs expériences, il s’est arrangé pour démontrer sa découverte devant un groupe d’étudiants en médecine et de médecins à Boston, mais la démonstration n’a pas été complètement réussie car une quantité insuffisante d’oxyde nitreux a été administrée. Bien que repoussé par les personnes présentes à cause de cet échec, Wells retourna à Hartford et continua à utiliser le gaz.

En 1846, William Morton utilisa l’éther comme anesthésique et se revendiqua comme le découvreur de l’anesthésie. En 1846, Wells se rend en Europe pour y faire connaître ses travaux et, en 1847, présente ses prétentions de découvreur de l’anesthésie à plusieurs sociétés scientifiques françaises. Sa demande a été généralement reconnue en France, et dans les années suivantes, elle a également été reconnue aux États-Unis. En 1847, Wells retourna aux États-Unis et publia son affirmation dans A History of the Discovery of the Application of Nitrous Oxide Gas, Ether, and Other Vapors to Surgical Operations.

Wells a poursuivi son étude de l’anesthésie et a été amené à expérimenter le chloroforme. Ces expériences ont provoqué un état de dérangement mental qui a abouti à un acte hostile pour lequel Wells a été arrêté. Il s »est suicidé le janvier. 23, 1848.

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