Un disque imaginal est l’une des parties d’une larve d’insecte holométabole qui deviendra une partie de l’extérieur de l’insecte adulte pendant la transformation nymphale. Contenues dans le corps de la larve, il y a des paires de disques qui formeront, par exemple, les ailes ou les pattes ou les antennes ou d’autres structures chez l’adulte. Le rôle du disque imaginal dans le développement des insectes a été élucidé pour la première fois par Jan Swammerdam.

Disque imaginaire

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Destination du disque imaginal dans la patte d’un insecte.

Au stade nymphal, de nombreuses structures larvaires sont décomposées et les structures adultes, y compris les disques, subissent un développement rapide. Chaque disque s’éveille et s’allonge, la partie centrale du disque devenant la partie distale de l’appendice qu’il forme : l’aile, la jambe, l’antenne, etc. Au stade larvaire, les cellules du disque en croissance semblent indifférenciées, mais leur devenir développemental chez l’adulte est déjà déterminé.

L’expérience qui démontre cet engagement de développement consiste à prélever un disque imaginal d’une larve du troisième stade, sur le point de subir une nymphose, à le subdiviser et à le cultiver dans le corps d’une larve plus jeune. Les disques peuvent être cultivés en continu de cette façon pendant de nombreuses générations de larves. Lorsqu’un tel disque cultivé est éventuellement implanté dans le corps d’une larve qui est autorisée à se nymphoser, le disque se développera dans la structure qu’il était initialement déterminé à devenir. Autrement dit, un disque d’antenne peut être cultivé de cette façon et deviendra presque toujours une antenne (déplacée, bien sûr) lorsque le développement final sera déclenché par la nymphose.

L’étude des disques imaginaux chez la mouche des fruits Drosophila melanogaster a conduit à la découverte de mutations homéotiques telles que les antennapedia, où le destin développemental d’un disque pouvait parfois changer. Il est intéressant pour les entomologistes que les types de commutateurs de développement qui se produisent sont très spécifiques (jambe à l’antenne, par exemple). L’étude de ce phénomène a conduit à la découverte des gènes de l’homéobox, et a commencé une révolution dans la compréhension du développement chez les animaux multicellulaires.

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