Combien d’eau est dans un nuage? Que resterait-il si vous en pressiez l’eau?
Jerry Jones
Eugene, Oregon

Cela dépend du nuage. Une tête-tonnerre géante peut contenir plus de deux milliards de livres d’eau, mais même un nuage de taille modeste peut contenir de l’eau équivalente à la masse d’un jet de 747. Si vous pouviez extraire l’eau, le nuage disparaîtrait. Mais tu ne peux pas. Certains peuples du désert utilisent des « capteurs de nuages » en tissu pour recueillir la condensation et remplir les réservoirs d’eau locaux pour boire et irriguer.
Doug Herman
Géographe, Musée national des Indiens d’Amérique

Quelle est l’utilisation pratique du nombre imaginaire √11?
Kenneth A. Harris
Hugo, Minnesota

Le nombre est « imaginaire » au sens mathématique (c’est-à-dire que son carré est inférieur à zéro). Ces nombres représentent des solutions à de nombreuses équations algébriques, et ils sont au cœur de la description du mouvement des ondes dans des domaines pratiques tels que l’hydrodynamique et l’aérodynamique, la conception de circuits électriques, la mécanique quantique et la théorie de la conduction thermique.
Peggy Aldrich Kidwell
Conservatrice des mathématiques, Musée national d’histoire américaine

Pourquoi la tête de fromage de Roy Lichtenstein comportait-elle une tranche de fromage suisse comme tête du sujet?
Steven J. Fenves
Rockville, Maryland

Lichtenstein explorait à l’époque des thèmes surréalistes (1977), et il jouait peut-être sur Le Fils de l’Homme, le célèbre portrait de René Magritte en 1964 d’un homme avec une pomme couvrant presque son visage. Il a peut-être aussi fait une blague quand il a remplacé la tête (le cerveau) par du fromage suisse, mais c’est une spéculation de ma part.
Joann Moser
Conservateur principal des Arts graphiques, Smithsonian American Art Museum

La nuit, je peux voir toute la galaxie d’Andromède avec son renflement central de lumière. Pourquoi ne puis-je pas voir le renflement de lumière au centre de notre propre galaxie, la Voie Lactée?
John Bresnahan
Dewey, Arizona

C’est parce que nous voyons notre galaxie depuis le point de vue de notre système solaire, c’est—à-dire depuis l’intérieur de la galaxie. Le centre est très éloigné de nous, et l’espace entre les deux est rempli de poussière qui obscurcit le renflement des étoiles associées au centre galactique. Mais nous pouvons le voir avec la lumière infrarouge, qui traverse plus facilement la poussière.
Alyssa Goodman
Astrophysicienne, Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics

Des animaux non humains présentent-ils un comportement homosexuel?
Donald Putnam
Fallbrook, Californie

Oui; des rapports sexuels entre animaux du même sexe ont été observés chez des centaines d’espèces, des manchots aux guppys en passant par les bonobos, à la fois dans la nature et en captivité. Chez les espèces très sociales, les individus peuvent présenter des relations sexuelles de même sexe s’il y a une pénurie de mâles ou de femelles. Mais les chercheurs tentent toujours de déterminer pourquoi ce comportement se produit, et ils mettent en garde contre son utilisation pour établir des parallèles entre les animaux et les humains.
Steven J. Sarro
Conservateur, Parc Zoologique National

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