Este grupo de lagartos relativamente grandes, adaptados a seco, está siendo objeto de una revisión sistemática, y como se define aquí es equivalente a la subfamilia Iguaninae previamente identificada (véase Frost y Etheridge 1989). Bajo esta estricta clasificación, hay ocho géneros de iguánidos, y aproximadamente 35 especies actualmente reconocidas. Las iguanas (sensu stricto) se distribuyen por gran parte de América tropical, hasta el norte templado del sur de América, a lo largo de las Antillas, en Gal·pagos y en Fiyi.

Las iguanas verdaderas se encuentran entre las más grandes de las iguanas, que van desde 14 cm de longitud de salida del hocico (Dipsosaurus) hasta más de dos metros en Iguana iguana. Junto con las otras siete familias anteriormente ubicadas en Iguánidos, los iguánidos (sensu stricto) tienen dientes pleurodontes, lo que los distingue de otros miembros de la Iguania (agámidos y camaleones). Se han propuesto varias sinapomorfias para Iguanidae (sensu stricto), incluyendo la posición del proceso parietal de la supratemporal; vértebras caudales de iguanina; y septos cólicos. Las iguanas también tienen dientes bicuspados y aparatos nasales de condición S, aunque estos caracteres no diagnostican el clado.

Los iguánidos pueden ser terrestres (Dipsosaurus, Cyclura), rocosos (Sauromalus, Ctenosaura) o arbóreos (Iguana, Brachylophus). Las especies arbóreas dejan los árboles solo en raras ocasiones, a menudo para poner huevos. Muchas iguanas están adaptadas para paisajes áridos, lo que probablemente estableció algunos de los mecanismos fisiológicos que permiten a la iguana marina, Amblyrhynchus cristatus, pasar gran parte de su tiempo en agua salada, buceando hasta diez metros en busca de las algas que raspa de las rocas para alimentarse. Amblyrhynchus también es inusual en que toma el sol y duerme en grupos grandes. Los ctenosauros tienen colas espinosas, que usan en su comportamiento defensivo. A diferencia de sus parientes cercanos, todas las iguanas son herbívoros en la edad adulta, consumiendo principalmente hojas, frutas y flores. La mayoría de las iguanas son territoriales, y las exhibiciones territoriales masculinas, incluyendo los comportamientos de flexiones, pueden duplicarse como exhibiciones de cortejo. Todas las iguanas son ovíparas. Varias especies de iguánidos son populares en el comercio de mascotas, y algunas poblaciones se han puesto en riesgo como resultado de la recolección excesiva de animales salvajes.

Las iguanas se colocan sin ambigüedades en la Iguania, un grupo que es hermano de todos los demás escamas (lagartos y serpientes). Dentro de la Iguania, sin embargo, las relaciones son muy disputadas. Hasta hace poco, casi 1.000 especies se colocaban en Iguanidae (sensu lato), pero el análisis de Frost y Etheridge (1989) de la sistemática de iguanas sugirió ocho clados distintos dentro de esa gran familia. Propusieron un nuevo estatus familiar para estos ocho clados, incluyendo un Iguanidae más restringido (sensu stricto). La mayoría de los investigadores (y la Web de Diversidad Animal) siguen esta clasificación, aunque se han hecho varias críticas formales (por ejemplo, Lazell 1992, Schwenk 1994, Macey et al 1997). La mayoría de los investigadores coinciden en que las únicas familias de iguanas que antes no eran miembros de Iguanidae Ag Agamidae y Chamaeleonidae form forman el grupo monofilético Acrodonta, que es hermano de las familias restantes (equivalente a Iguanidae sensu lato). (Aunque algunas investigaciones sugieren que Iguanidae sensu lato es parafilético con respecto a Agamidae.) Dentro de Iguanidae sensu lato, las relaciones no se resuelven.

Los fósiles son bastante difíciles de ubicar sin identificar el linaje particular dentro de los iguanianos del que surgieron. Los fósiles de iguánidos (sensu lato) se conocen del Eoceno en América del Norte. Además, un fósil del Cretácico, Pristiguana, puede ser un iguánido (sensu lato), o un teíido.

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Macey, J. R., A. Larson, N. B. Ananjeva, and T. J. Papenfuss. 1997. Cambios evolutivos en tres características estructurales principales del genoma mitocondrial entre lagartos iguanos. Journal of Molecular Evolution 44: 660-674.

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