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Una iguana de Allen Cay paseando por la playa. Per Breiehagen / Getty Images

Entre las atracciones turísticas más populares de las Exumas, una cadena de más de 365 pequeñas islas, o cayos, en las Bahamas, se encuentran los famosos cerdos nadadores. Pero para aquellos que prefieren vislumbrar la vida silvestre nativa, las iguanas son las verdaderas estrellas.

Una subespecie de iguana en peligro de extinción llamada iguana de roca de los Cayos Allen ha atraído a John Johnson, profesor de biología del Earlham College en Indiana, a los Exumas durante las últimas cuatro décadas. Estas iguanas alguna vez se limitaron a solo dos islas, Cayo Hoja y Cayo U, pero a finales de la década de 1990 Ison notó que algunas se habían extendido a las islas cercanas, especialmente Cayo Allen. La explicación simple era que los vientos y las corrientes habían llevado a las iguanas bebés a través del canal de 300 pies de ancho que separa los cayos Leaf y Allen. Sólo había un problema: Las iguanas en Cayo Allen eran gigantes relativos, el doble de largas y seis veces más pesadas que sus contrapartes en otras islas.

«En Allen Cay, nos encontramos con estas monstruosas iguanas if si te muerde una de ellas, estarías en serios problemas», dice Ison.

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Johnverson sosteniendo una iguana gigante de roca de Allen Cays en rocky Allen Cay. Kristen Richardson

Se quedó perplejo sobre cómo esta pequeña isla podría haber convertido a sus iguanas residentes en Goliats. En cierto modo, es como las otras islas en las que habita la subespecie. Todos son esencialmente libres de depredadores (excepto las garzas que ocasionalmente arrebatan una iguana bebé). Y en todas las islas crecen arbustos, hierbas y flores similares para que los reptiles amantes de las plantas se alimenten.

Al mismo tiempo, Allen Cay cuenta con muchas menos playas de arena blanca que sus vecinos. En cambio, la mayor parte de su superficie está muy marcada debido a la piedra caliza de panal que la cubre. «Hay agujeros por todas partes. Algunas personas lo llaman roca de afeitar porque los agujeros son como cuchillas de afeitar», dice Ison. Las cavidades hacen que la isla sea traicionera para los visitantes humanos, pero ideal para anidar aves marinas. Es por eso que Allen Cay atrae a una densa colonia de pardelas marrones y blancas de Audubon. Hasta hace poco, la isla también estaba invadida por ratones domésticos que habían sido introducidos por humanos.

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Un polluelo de pardela de Audubon (Puffinus lherminieri). FLPA / Alamy

Ison comenzó a sospechar que estas llamadas iguanas vegetarianas podrían estar complementando sus dietas con aves marinas y ratones. El escenario parecía cuadrar: Si tomas animales que comen materia vegetal y les das proteína animal, crecerán más rápido, razonó.

Se puso en contacto con Carolyn Kurle, bióloga de la Universidad de California, San Diego, que estudia ecología de alimentación animal, y le habló de las inexplicablemente enormes iguanas de las Bahamas. Luego hizo clic: «Sabía que podíamos resolver este problema», dice Kurle. La solución estaba en el análisis de isótopos estables, una técnica que había pasado años afinando en su laboratorio.

Los isótopos estables como el nitrógeno-15 son indicadores útiles de las dietas de los animales. Cada vez que un animal come, el nitrógeno-15 se incorpora a sus tejidos. Los tejidos de los herbívoros contienen solo un poco del isótopo, y los niveles aumentan a medida que avanzas en la cadena alimenticia a omnívoros y carnívoros.

Midiendo isótopos estables en las iguanas grandes de Cayo Allen y en las iguanas pequeñas de tres islas vecinas, Kurle y su estudiante de maestría, Kristen Richardson, confirmaron que los gigantes de Cayo Allen eran verdaderos vegetarianos, ninguno había estado comiendo aves o roedores.

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Iguanas en una playa en Leaf Cay. Kristen Richardson

También descubrieron que las plantas de Cayo Allen eran mucho más ricas en nitrógeno-15 que las de las otras islas. El isótopo era tan frecuente en las plantas que Kurle sabía que debía provenir de una fuente externa, ya que las islas oceánicas tienden a carecer de nutrientes. Todos los ojos se volvieron hacia la colonia de aves marinas de la isla, o más específicamente, sus excrementos.

» Las aves marinas salen de la isla y se alimentan en las aguas circundantes. Comen pescado que está lleno de nutrientes del océano. Una vez que las aves marinas se procesan , todos los nutrientes adicionales se cagan en la isla y eso trae toneladas de nutrientes», dice Kurle. «Es como poner fertilizante en tu jardín.»

Con sus plantas fertilizadas por caca de ave marina, las iguanas en Cayo Allen estaban ingiriendo el doble de nutrientes, en forma de nitrógeno, que sus pares. Y estaban creciendo debido a ello, informó el equipo en marzo en Oecologia.

«Los investigadores que estudian esta subespecie han cuestionado la diferencia de tamaño entre las poblaciones durante muchos años», dice Stesha Pasachnik, copresidente del Grupo de Especialistas en Iguanas de la UICN. Ella cree que los nuevos hallazgos finalmente han resuelto este misterio de larga data.

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El misterio de las iguanas gigantes se resuelve, y todo gracias a los excrementos de aves marinas. Kristen Richardson

Para Ison, la respuesta no llegó lo suficientemente pronto. Hace ocho años, dos organizaciones sin fines de lucro, Bahamas National Trust y Island Conservation, decidieron conjuntamente que los ratones de Allen Cay debían desaparecer. Habían estado matando aves marinas bebés y atrayendo lechuzas de las islas cercanas, que, al parecer, también tenían gusto por las aves marinas. El plan era aplicar rodenticidas a la isla. Pero primero, Ison organizó un equipo para atrapar tantas iguanas gigantes como pudieran y trasladarlas temporalmente a Flat Rock Reef Cay, una isla ya habitada por iguanas, para mantenerlas a salvo del veneno.

Al año siguiente, 16 de las 18 iguanas trasplantadas habían muerto de hambre. «En ese momento no sabíamos que las plantas en Flat Rock Reef Cay no eran tan nutritivas como en casa en Allen Cay», dice Ison.

fue una pérdida devastadora, aunque no completa. Las iguanas gigantes todavía se pueden encontrar en Cayo Allen; Ison estima que entre los sobrevivientes de Cayo Flat Rock Reef y los que nunca se movieron en primer lugar, menos de 10 viven actualmente allí.

Ison espera que eso cambie. Ha estado trabajando para rellenar algunos de los enormes sumideros de Allen Cay con arena para crear mejores zonas de anidación de iguanas. Con un poco de suerte, cuando regrese a la isla este mes, encontrará unas cuantas iguanas bebé robustos corriendo por ahí.

» Tenemos los dedos cruzados», dice.

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