¿Qué sucede cuando un alimento que amas no te devuelve el amor?

¿Tiene dolor de estómago o problemas gastrointestinales preocupantes cuando come algo en particular? ¿O tal vez es una migraña o un sarpullido en la piel cuando comes comida para llevar? A veces es difícil entender lo que sucede cuando comes algo y tu cuerpo se vuelve loco.

Lo más probable es que la mayoría de nosotros tengamos un alimento ofensivo que simplemente no encaja bien con nuestro cuerpo. Pero, ¿sabes si es una intolerancia alimentaria o una alergia alimentaria? Y cuál es la diferencia?

Resulta que las reacciones adversas a los alimentos son comunes , y van de leves a mortales. Pero no todas las reacciones a los alimentos son necesariamente alergias, y no todas las reacciones a los alimentos significan que nunca podrá volver a comerlos. Debido a esto, sus reacciones a los alimentos deben investigarse para ver si son verdaderas reacciones alérgicas o si hay otra causa para su malestar digestivo.

Alergia alimentaria vs intolerancia alimentaria: La definición corta

Definición de alergia alimentaria

En términos generales, una alergia alimentaria es una reacción excesiva del sistema inmunitario del cuerpo en respuesta a una proteína alimentaria que desencadena una reacción alérgica. En algunos casos, una alergia alimentaria puede causar síntomas potencialmente mortales, en otros, los síntomas pueden ser menos obvios.

Definición de intolerancia alimentaria

Una intolerancia alimentaria, por otro lado, es una reacción a un alimento que no involucra al sistema inmunitario. Las reacciones a veces pueden ser inmediatas o aparecer 10-20 horas después de comer. Los síntomas de una intolerancia a los alimentos a menudo pueden ser vagos o incluso imitar los síntomas de otras dolencias.

La diferencia exacta entre ellos

Las diferencias entre las alergias e intolerancias verdaderas son las diferentes vías que funcionan en el cuerpo. Si bien puede pensar en una «alergia» alimentaria como una palabra única para todos, en realidad depende de cómo el cuerpo vea al delincuente y qué sistema utiliza el cuerpo para montar un ataque contra él.

En esta guía encontrarás la definición exacta de una alergia frente a una intolerancia, junto con los síntomas y matices específicos entre los dos y la forma en que ambos hacen que tu cuerpo reaccione.

Formas en que tu cuerpo puede reaccionar a los alimentos

Hay varias formas en que puedes tener problemas con los alimentos, y todo se trata de cómo reacciona tu cuerpo a ellos.

Este es un ejemplo rápido de una reacción corporal:

Si su sistema inmunitario reacciona de forma exagerada a un alérgeno alimentario produciendo anticuerpos llamados inmunoglobulina E (IgE), entonces usted tiene una alergia.

Estos anticuerpos viajan a las células que liberan sustancias químicas, incluidas las histaminas, causando una inflamación que se define como una reacción alérgica. Estos son ejemplos comunes de las diferentes formas en que su cuerpo puede reaccionar negativamente a un determinado tipo de alimento:

Mediada por inmunoglobulina E (IgE) (Alergia)

Esto es lo que se considera una verdadera alergia alimentaria. El sistema inmunitario del cuerpo comenzará a producir anticuerpos en exceso para luchar contra un delincuente. Pero el delincuente es un alimento cotidiano, como un maní o un vaso de leche, en lugar de un virus o una bacteria. Este tipo de alergia puede correr el riesgo de anafilaxia (también conocida como la reacción alérgica más grave y potencialmente mortal), que puede comenzar a los pocos minutos de consumir alimentos.

En estas condiciones, el sistema inmunitario del cuerpo reaccionará, pero los anticuerpos IgE (como el ejemplo anterior) no participan en este tipo de reacción alérgica y, por lo tanto, no se mostrarán en una prueba de IgE. Estos tipos de reacciones incluyen el síndrome de alergia oral y el síndrome de EnteroColitis inducida por proteínas Alimentarias (FPIES) grave diagnosticado en bebés como reacción a menudo a la leche, la soja o los granos de cereales.

Mediada por IgE mixta (Alergia)

Hay condiciones que pueden ocurrir como una reacción mediada por IgE o como una reacción no mediada por IgE. Un buen ejemplo es la Esofagitis Eosinofílica (EOE). La EE, también llamada «el asma del esófago», puede causar impactación alimentaria y disfagia, donde se siente como si la comida se hubiera atascado en la garganta. Las personas con EE pueden ser tratadas con una dieta de eliminación (una dieta que excluye los alimentos ofensivos más comunes, como el trigo, la leche, el huevo, los frutos secos, la soja, el pescado y los mariscos) o con algunos medicamentos, como los esteroides. Por lo general, se necesitan una o más biopsias repetidas cada pocos meses para monitorear la regresión de la enfermedad.

No mediada por el sistema inmunitario (intolerancia)

Estas reacciones frecuentes no afectan al sistema inmunitario. Estas reacciones suelen ocurrir en el tracto digestivo, en función de los alimentos que consumes. Estas son las reacciones difíciles de descubrir sin la ayuda de algún trabajo de detective guiado por un médico. Estos incluyen problemas con los procesos digestivos, como la deficiencia de lactasa, la deficiencia de sacarasa-isomaltasa. También puede tener intolerancia a la histamina y, por lo tanto, reaccionar a alimentos ricos en histamina (por ejemplo, quesos añejos), o problemas con aditivos alimentarios o colorantes alimentarios. Cuando hablamos de intolerancias alimentarias, generalmente estamos hablando de problemas alimentarios no inmunitarios.

Una reacción inmune representada por autoinmunidad (autoinmunidad)

Aquí es donde el cuerpo se ataca a sí mismo después de consumir un determinado alimento, como se ve en la enfermedad celíaca como resultado del consumo de gluten. Si bien no es en absoluto una verdadera «alergia», algunos celíacos dicen que son «alérgicos al gluten», porque el cuerpo reacciona a la proteína con muchos síntomas gastrointestinales y también generales. Sin embargo, esta es una afección autoinmune de por vida con una base genética que no puede superarse y, a partir de ahora, no puede tratarse por ningún otro medio que la eliminación permanente de todas las fuentes de gluten.

Hablemos con más detalle sobre las diferencias entre algunos de estos problemas alimentarios.

¿Qué son las alergias alimentarias?

Las alergias son una afección común, en la que un alérgeno desencadena una reacción adversa en el cuerpo. Según AAAAI, » una reacción alérgica generalmente desencadena síntomas en la nariz, los pulmones, la garganta, los senos paranasales, los oídos, el revestimiento del estómago o la piel.»

Una alergia alimentaria se puede definir por la rápida activación de anticuerpos a alimentos específicos que, incluso en cantidades muy pequeñas, hacen que el cuerpo reaccione de diferentes maneras, desde reacciones leves hasta reacciones muy graves. Más de 32 millones de estadounidenses viven con alergias alimentarias potencialmente mortales.

Aunque hay más de 170 alimentos que han sido identificados como causantes de una reacción mediada por IgE, los más comunes son la leche de vaca, la soja, el trigo, los huevos, el pescado, los mariscos, los cacahuetes y los frutos secos .

Síntomas de alergia alimentaria

Es importante tener en cuenta que no hay alergias alimentarias verdaderas de leves a graves, solo reacciones leves a graves a los alimentos. Estas reacciones suelen tener un inicio rápido en cuestión de minutos a horas. Las manifestaciones más comunes de alergia alimentaria involucran el tracto gastrointestinal:

  • Náuseas
  • Vómitos
  • Dolor abdominal
  • Diarrea
  • Hinchazón de la piel o urticaria
  • Tos, sibilancias
  • Hinchazón de las vías respiratorias

También puede producirse una reacción alérgica grave a los alimentos en la anafilaxia, una reacción de inicio agudo y potencialmente mortal que involucra a muchos órganos al mismo tiempo. Desafortunadamente, las reacciones alérgicas son difíciles de predecir, y una reacción previamente leve a veces puede convertirse en peligrosa. Esta es la razón por la que las alergias alimentarias deben tomarse en serio.

¿Por qué se desarrollan las alergias alimentarias?

Las alergias alimentarias pueden desarrollarse poco después del nacimiento o surgir más adelante en la vida, como en el caso de las alergias de aparición en adultos. Los científicos aún no entienden completamente cómo se desarrolla una persona o está en riesgo de padecer alergias alimentarias. Actualmente se están realizando investigaciones para evaluar los factores de riesgo para desarrollar alergias, como la hipótesis de higiene, la exposición ambiental, la genética, la dieta materna durante el embarazo, el momento de la introducción de alimentos y el estado de lactancia materna.

La causa de una alergia alimentaria proviene de un sistema inmunitario que confunde una proteína alimentaria con una amenaza infecciosa. Cualquier persona puede verse afectada por una alergia alimentaria, cuya prevalencia aumenta constantemente, especialmente para los hombres y los de origen asiático y negro. Como se dijo antes, si bien muchos alimentos pueden causar alergias, estos nueve tipos de alimentos son los alimentos alergénicos más comunes:

  • Productos lácteos
  • Trigo
  • Soja
  • Huevos
  • Pescado
  • Mariscos
  • Cacahuetes
  • Frutos secos
  • Sésamo

A diferencia de una intolerancia alimentaria, los síntomas de una alergia alimentaria generalmente ocurren incluso con pequeñas cantidades de un alimento «desencadenante», y los síntomas aparecen muy rápidamente.

Diagnóstico y tratamiento de las alergias alimentarias

No hay criterios estándar para el diagnóstico de las alergias alimentarias, y hay varias formas de realizar pruebas para detectar alergias alimentarias. Incluso de acuerdo con FARE, una de las principales organizaciones sin fines de lucro de alergia alimentaria, «los métodos actuales de pruebas de diagnóstico para la alergia alimentaria a menudo no son concluyentes.»

El diagnóstico se complica aún más por el hecho de que incluso detectar altos niveles de IgE específica de alimentos en la sangre no indica necesariamente alergia clínica, sino que podría ser un signo de sensibilización (su cuerpo reacciona a comer los alimentos con frecuencia). Debido a estos problemas, el diagnóstico requiere una historia clínica cuidadosa, un examen físico, pruebas de laboratorio apropiadas, como una prueba de alergia a IgE, y en muchos casos, su médico podría considerar necesario un desafío de alimentos orales para confirmar un diagnóstico.

«Tenga en cuenta el hecho de que muchas pruebas que dicen diagnosticar alergias alimentarias en realidad no son válidas, incluidas: Análisis de cabello y orina, pruebas electrodérmicas, kinesiología aplicada (donde se evalúan la fuerza y debilidad muscular como una forma de diagnosticar alergias) O, medición de IgG específicas de los alimentos»

Jefe De Gastroenterología, Hepatología Y Nutrición De La Universidad De Chicago

El pilar del tratamiento de una alergia alimentaria sigue siendo simple:

Debe eliminar por completo el alimento ofensivo. La participación de un dietista puede ser de gran ayuda en el manejo de su nueva dieta y en tareas como leer la etiqueta, comer fuera y mantener la nutrición sin alérgenos.

Además, a las personas que sufren reacciones alérgicas graves a los alimentos también se les proporciona un inyector lleno de dosis de adrenalina (es decir, un EpiPen) que está destinado a usarse inmediatamente después de una posible exposición al alimento infractor.

Algunas alergias: con mayor frecuencia, las alergias a la leche, el huevo, el trigo y la soja pueden desaparecer en los niños a medida que envejecen. Un especialista en alergias certificado por la junta puede trabajar con usted para hacer pruebas regulares y desafíos de alimentos orales según sea necesario.

Recientemente, se han desarrollado planes de tratamiento específicos dirigidos a superar la alergia (desensibilización) y se pueden usar bajo estricta supervisión médica: consisten en exposiciones repetidas a dosis minúsculas pero crecientes del alimento ofensivo (Inmunoterapia Oral u O)

¿Qué es una intolerancia alimentaria?

Una intolerancia a los alimentos, o lo que algunos pueden llamar sensibilidad a los alimentos, hace que el cuerpo tenga dificultades para digerir y/o absorber alimentos específicos.

Los síntomas de intolerancia a los alimentos a menudo incluyen:

  • Intestinos irritables: dolor o malestar abdominal, hinchazón, diarrea o estreñimiento
  • Dolores de cabeza/migrañas
  • Secreción nasal
  • Una sensación general de malestar, fatiga

En términos prácticos, la principal diferencia entre los síntomas de intolerancia y alergia es que con las alergias alimentarias, incluso la ingesta del alimento ofensivo causará una reacción. Por otro lado, si usted es intolerante a alimentos específicos, probablemente no verá ningún signo visible inmediatamente después de comer, y se necesitan cantidades más grandes de los alimentos cuestionables antes de que se produzca una reacción. Por lo general, los síntomas de intolerancia a los alimentos tardan más en desarrollarse y es posible que no se dé cuenta de que hay un problema durante horas o días.

Causas de intolerancia alimentaria

Hay varias causas de intolerancia alimentaria. El factor más común es la ausencia o la actividad reducida de las enzimas necesarias para digerir los alimentos, lo que a su vez causará una digestión y absorción inadecuadas. Casi todos los alimentos requieren enzimas para descomponerlos. Con la falta de enzimas adecuadas, el tracto digestivo no podrá descomponer los alimentos y causar problemas intestinales (es decir, gases, hinchazón, diarrea, dolores de cabeza).

Un ejemplo bien conocido de esto es la intolerancia a la lactosa, donde el cuerpo carece de cantidades suficientes de la enzima lactasa para descomponer adecuadamente la lactosa en los bucles intestinales, por lo que este azúcar permanece intacto y, como tal, no se puede absorber y causa síntomas.

La intolerancia a la lactosa es muy común en la población adulta de América del Norte. De hecho, una gran parte de la población está genéticamente preprogramada para perder su actividad de lactasa después de cierta edad (generalmente no antes de los 8-9 años) y, por lo tanto, convertirse en intolerante a la lactosa. Debe recordarse que si es intolerante a la lactosa, ingerir lactosa causará síntomas (dependiendo de la cantidad ingerida) que siempre son transitorios, hasta que su cuerpo se deshaga de la lactosa, y no causará inflamación o daño permanente. Para afecciones como la intolerancia a la lactosa, una enzima digestiva específica para la lactosa que se toma con una comida puede ayudar a descomponer la lactosa.

Otras condiciones de intolerancia alimentaria incluyen:

  • FODMAP (un grupo de azúcares presentes en muchas verduras y resistentes a la digestión que podrían causar trastornos intestinales)
  • Hipersensibilidad a la cafeína
  • Sensibilidad a los sulfitos
  • Intolerancia a la sacarosa
  • Intolerancia a la fructosa
  • Colorantes y aditivos alimentarios
  • Alcoholes de azúcar

¿Qué pasa con la intolerancia al trigo o al gluten?

El problema con el trigo es más complejo. Aparte de la enfermedad celíaca, una enfermedad autoinmune que afecta a aproximadamente el 1% de la población de América del Norte, en la última década se ha dedicado mucha atención a otra afección aparentemente también relacionada con la ingestión de gluten. Esto es lo que llamamos «Sensibilidad al gluten no celíaca» o «Sensibilidad al trigo no celíaca».

En realidad, no está claro si el gluten o el trigo (con sus otras proteínas o carbohidratos) son responsables de esta afección que afecta exclusivamente a adultos. Muchos estudios no han podido demostrar qué es realmente responsable de esta intolerancia. Dado que no hay biomarcadores para esta afección, ninguna prueba de laboratorio ni ningún médico pueden confirmar el diagnóstico de manera positiva. Afortunadamente, parece que esta afección vaga y mal definida no tiene consecuencias a largo plazo, a diferencia de la enfermedad celíaca o las alergias alimentarias.

En cualquier caso, si sospecha una intolerancia al trigo, considere hacerse la prueba y buscar asesoramiento médico antes de comenzar una dieta sin gluten.

Tratamiento de intolerancia alimentaria

Existen muchos otros tipos de intolerancias/sensibilidades alimentarias que pueden requerir algo más que una pastilla. Un alergista certificado por la junta puede trabajar con usted para determinar que no tiene una alergia alimentaria y luego trabajar con usted para comprender mejor sus intolerancias. Es posible que le pidan que elimine temporalmente ciertos grupos de alimentos de su dieta (también conocida como dieta de eliminación) y que los reintroduzca estratégicamente para ver si son problemáticos.

Resumen

Hay algunas diferencias importantes entre una alergia alimentaria y una intolerancia alimentaria que debe tener en cuenta. Las alergias alimentarias se originan por una reacción inmunitaria, mientras que las intolerancias afectan al sistema digestivo; una intolerancia no puede poner en peligro la vida, pero una alergia alimentaria sí lo puede hacer.

Las reacciones alérgicas a los alimentos ocurren rápidamente y pueden desencadenarse por cantidades diminutas de los alimentos infractores, mientras que las intolerancias alimentarias suelen requerir cantidades mayores y pueden tardar horas o días en manifestarse. Si bien una intolerancia a los alimentos causará un poco de dolor irritable en el área abdominal, no causará reacciones graves como anafilaxia.

Y, por último, solo se dispone de pruebas para algunas intolerancias (p. ej. para la intolerancia a la lactosa o a la fructosa), por lo que determinar si uno sufre de intolerancia a los alimentos a menudo es más un proceso de eliminación, guiado por un experto como un dietista. En su lugar, las pruebas de alergia alimentaria están disponibles, pero dado que muchas en el mercado no son confiables e incluso las basadas en IgE no siempre cuentan toda la historia y pueden ser engañosas, su elección e interpretación deben ser guiadas por un experto, como un alergista certificado por la junta o un gastroenterólogo.

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