Es posible que se esté preguntando qué tiene que ver el parásito de anquilostoma con las alergias. El profesor Graham Le Gros del Instituto Malaghan de Investigación Médica estudia una relación interesante. Las personas con anquilostoma tienden a no tener alergias (incluido el asma).

La anquilostoma

es un parásito desagradable que vive principalmente en países tropicales. Estos parásitos penetran en la piel, por lo general a través del pie, y suben por el cuerpo hasta los pulmones. El gusano se mueve hasta la garganta, donde es tragado. Una vez en el estómago, se «enganchan» a la pared del estómago y viven allí durante varios meses alimentándose de su sangre y reproduciéndose. Te agotan de hierro, causan desnutrición y te enferman mucho. La gente puede morir por anquilostoma.

Usando el gusano ratón de Nueva Zelanda para la investigación

Cuando Graham y su equipo descubrieron la relación entre anquilostoma y alergias, decidieron investigar más a fondo. No tenemos anquilostoma en Nueva Zelanda, así que usaron una versión de ratón para su investigación. Graham dice que las enzimas que fabrican los gusanos de ratón son comparables a las anquilostomas en el extranjero y se pueden usar para sus estudios del proceso de la enfermedad alérgica.

Los anquilostomas calman el sistema inmunitario

El equipo estudió los efectos de los gusanos en el sistema inmunitario. Aunque el anquilostoma es un parásito terrible, puede ser posible explotarlo con buenos fines para detener nuestras reacciones alérgicas.

Una reacción alérgica es cuando el sistema inmunitario responde a algo normalmente inofensivo (como el polen) de la misma manera que a un parásito. Es decir, trata de deshacerse de él. Un ataque asmático es un ejemplo de una respuesta alérgica en los pulmones. Los pulmones producen moco y te hacen toser de la misma manera que lo harían para expulsar a un parásito, solo que no es un parásito. Es algo inofensivo.

Graham dice que no saben por qué el sistema inmunitario se comporta de esta manera. Lo que sí saben es el efecto que la anquilostoma tiene en el sistema inmunitario. La anquilostoma no quiere ser expulsada de su huésped, por lo que produce enzimas que calman el sistema inmunológico para evitar que sea expulsado.

Una enzima que previene el asma y otras alergias

Graham y su equipo han podido aislar la enzima de la anquilostoma que hace que el sistema inmunitario se calme.

Parte de este proceso es determinar tanto la secuencia de proteínas como la secuencia de ADN de la enzima. Una vez determinado esto, pueden clonar el gen de la enzima e investigar su uso en terapias o vacunas para tratar enfermedades inflamatorias como el asma y otras alergias. Sin embargo, esto es muy caro, y Graham dice que podría ser más barato y más fácil encontrar un medicamento que lo haga. Pueden usar la enzima anquilostoma para detectar otras sustancias químicas que hagan el mismo trabajo. Graham dice que muchos productos químicos harán esto, solo necesitan identificarlos.

… y una vacuna para anquilostomas

A Graham le apasiona ayudar a otras personas. Está investigando el anquilostoma para encontrar una cura para las enfermedades alérgicas de la gente en Nueva Zelanda, pero también reconoce que las personas en los países en desarrollo con anquilostoma están sufriendo y muriendo. Dice que nos beneficiamos de nuestra investigación sobre el asma, pero no deberíamos ser solo consumidores. Hace hincapié en que la comunidad científica es una asociación mundial y todos deberían trabajar juntos para ayudar a las personas que no tienen el dinero para ayudarse a sí mismas. Graham dice que aquí en Nueva Zelanda tenemos las herramientas disponibles para hacer una vacuna contra el anquilostoma. En 2010 obtuvo una subvención del gobierno para trabajar en una vacuna que evitará que las personas en otros países contraigan anquilostomas.

Ensayos clínicos

En julio de 2019, el Instituto Malaghan anunció ensayos clínicos en humanos para seguir estudiando el anquilostoma. «Financiado por el Consejo de Investigación de la Salud, y en colaboración con la Universidad de Otago Wellington, el ensayo verá hasta 15 Wellingtonianos sanos infectados con una dosis baja y segura de larvas de Necator americanus, y se estudiará a lo largo de un año.»

Lea más sobre esto en este artículo de noticias, los investigadores de Kiwi comenzarán el primer ensayo en humanos del mundo que explora el potencial de salud de los gusanos parásitos.

Naturaleza de la ciencia

A veces los organismos que los científicos están estudiando son difíciles o imposibles de obtener. En este caso, usan algo más que funcionará de la misma manera para dar los mismos resultados. En este estudio, los científicos de Malaghan utilizan una versión de ratón neozelandés de anquilostoma. Responde de la misma manera que el anquilostoma humano, por lo que se puede usar en el estudio.

La comunidad científica es una asociación global: a los científicos les gusta usar su investigación para ayudar a las personas a nivel mundial.

Enlace útil

Escuche esta entrevista de Radio NZ de 2019 con el profesor Le Gros sobre cómo desarrollar vacunas contra el asma, la alergia y la anquilostoma humana es su ambición a largo plazo.

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