Das Klonen von Makaken in China macht das reproduktive Klonen von Menschen denkbar. Gleichzeitig bestätigt es, wie schwierig es wäre, einen zufälligen Erwachsenen – etwa Adolf Hitler – aus einem Stück ihres Gewebes zu klonen. Und es ändert nichts an der Debatte darüber, ob ein solches Klonen von Menschen jemals stattfinden sollte.

Seit dem Klonen von Dolly, dem Schaf, durch Wissenschaftler in Schottland im Jahr 1996 wurden mehrere andere Säugetiere geklont, darunter Hunde, Katzen und Schweine. Aber die gleichen Methoden funktionierten nicht so gut für Primaten – wie Affen und uns. Deshalb ist dieser jüngste Schritt von Bedeutung. Es zeigt, dass die für Dolly verwendete Technik mit ein wenig Modifikation geklonte, scheinbar gesunde Affenbabys erzeugen kann. Das Paar, das Wissenschaftler des Instituts für Neurowissenschaften in Shanghai auf diese Weise hergestellt haben, wurde Hua Hua und Zhong Zhong getauft.

Entscheidend ist, dass das süße Duo aus dem genetischen Material in Zellen eines Makaken-Fötus geklont wurde, nicht von einem erwachsenen Affen. Dieses Material – die Chromosomen, die im Zellkern untergebracht sind – wurde aus der Spenderzelle extrahiert und in das Ei eines erwachsenen Affen gelegt, aus dem zuerst sein eigener Kern entfernt worden war. Das Ei wurde dann dazu angeregt, im Mutterleib einer Leihmutter zu einem Embryo zu wachsen, damit das Ei so reagiert, als wäre es befruchtet worden.

Der wichtige zusätzliche Schritt – der für Dolly und ihresgleichen nicht erforderlich war – bestand darin, dem Ei vor der Implantation einige Moleküle hinzuzufügen, die Gene aktivieren könnten, die an der Embryonalentwicklung beteiligt sind. Ohne diese Ermutigung scheinen diese Gene bei Primaten nicht zu „erwachen“, und so kann sich der Embryo nicht entwickeln. Aber es scheint, dass diese Gene in adulten Zellen nicht so leicht wiederbelebt werden können, was das erfolgreiche Klonen von erwachsenen Affen immer noch verhindert. Im Gegensatz dazu wurde Dolly aus Zellen eines erwachsenen Mutterschafes geklont.

Die chinesischen Wissenschaftler wollen Affen klonen, um die genetischen Faktoren hinter der Alzheimer-Krankheit zu untersuchen. Mit einem Stamm genetisch identischer Affen können sie einzelne Gene deaktivieren, von denen angenommen wird, dass sie eine Rolle bei der Krankheit spielen, und sehen, welche Wirkung sie hat. Ein solcher biomedizinischer Einsatz von Primaten ist mit eigenen ethischen Fragen behaftet – es ist natürlich die Nähe der Beziehung zum Menschen, die solche Forschungen informativer, aber auch beunruhigender macht.

Geklonte Affen Zhong Zhong und Hua Hua.
‚Hua Hua und Zhong Zhong waren die einzigen Lebendgeburten aus sechs Schwangerschaften.‘ Foto: Reuters

Die Forschung eröffnet aber auch die Debatte über das reproduktive Klonen von Menschen. Niemand kann noch wissen, ob das Klonen eines menschlichen Fötus auf diese Weise funktionieren würde, aber es scheint durchaus möglich zu sein. Das Klonen von Menschen zur Fortpflanzung ist in vielen Ländern (einschließlich Großbritannien) verboten, und eine Erklärung der Vereinten Nationen aus dem Jahr 2005 forderte alle Staaten auf, es als „unvereinbar mit der Menschenwürde und dem Schutz des menschlichen Lebens“ zu verbieten. Im Moment gibt es allen Grund, diesen Rat allein aus Sicherheitsgründen zu respektieren. Hua Hua und Zhong Zhong waren die einzigen Lebendgeburten aus sechs Schwangerschaften, die aus der Implantation von 79 geklonten Embryonen in 21 Leihmütter resultierten. Zwei Babymakaken wurden tatsächlich aus Embryonen geboren, die aus adulten Zellen geklont wurden, aber beide starben – einer an einer gestörten Körperentwicklung, der andere an Atemversagen.

Meine Vermutung ist, dass sich die Erfolgsrate verbessern wird – und dass es schließlich ein erfolgreiches Klonen aus adulten Zellen geben wird. Das wird die Sicherheitsbedenken beim Klonen von Menschen jedoch nicht ausräumen, und es ist schwer zu sehen, wie das Problem jemals überzeugend gelöst werden kann, ohne es tatsächlich auszuprobieren. So begann die IVF. Viele Menschen, darunter einige bedeutende Wissenschaftler, waren überzeugt, dass dies zu Geburtsfehlern führen würde. Aber in Ermangelung eines klaren ethischen Rahmens konnten Robert Edwards und Patrick Steptoe es 1977 trotzdem versuchen. Ihr mutiger, sogar rücksichtsloser Schritt hat jetzt den Schmerz der Unfruchtbarkeit für Millionen von Menschen gelindert.

Es ist schwer, vergleichbare Argumente für das reproduktive Klonen von Menschen zu finden – zu argumentieren, dass die potenziellen Vorteile ein Risiko darstellen, das es wert ist, eingegangen zu werden. Ein Szenario zu konstruieren, in dem das Klonen eine gültige Option für die Reproduktion zu sein scheint, erfordert viel Einfallsreichtum: sagen wir, wo ein heterosexuelles Paar ein leibliches Kind will, aber einer von ihnen ist sicher, eine komplexe genetische Störung weiterzugeben, und sie widersprechen der Spermien- oder Eizellenspende. Selbst in diesen Fällen scheinen Fortschritte bei anderen Reproduktionstechnologien wie der Genbearbeitung oder der Produktion von Spermien oder Eizellen aus anderen Körperzellen den Rückgriff auf das Klonen zwecklos zu machen.

Es ist natürlich nicht schwer, sich die Gründe für das Klonen von Menschen auszudenken – am offensichtlichsten die Eitelkeit, sich vorzustellen, dass man irgendwie eine „Kopie“ von sich selbst erstellt und dadurch sein Leben verlängert. Diese Vorstellung wäre nicht nur widerlich, sondern auch verblendet. Was nicht heißen soll, dass es jemanden daran hindern würde, es auszuprobieren. Die phantastische „menschliche Klonfirma“ Clonaid, die von der Raëlian-Sekte geführt wird, die fälschlicherweise behauptete, das erste geklonte Kind im Jahr 2002 geschaffen zu haben, erklärte (ohne offensichtliche Ironie) in ihrem Werbematerial, dass „eine überraschend große Anzahl“ der Anfragen, die sie erhalten hatte, „aus der Gegend von Los Angeles / Hollywood stammen“.

Obwohl das reproduktive Klonen von Menschen töricht wäre und keine solide Motivation hätte, entschuldigt dies nicht einige der unbegründeten Gründe, die oft dagegen vorgebracht werden. Vorschläge, dass ein geklontes Kind stigmatisiert, „vermindert“, „handgefertigt“, „unnatürlich“, „seelenlos“ und der Beginn eines rutschigen Abhangs zur schönen neuen Welt sein würde, spiegeln viele der früheren Einwände gegen IVF wider. Die Klondebatte offenbart mehr über unsere Vorurteile gegenüber Reproduktionstechnologien im Allgemeinen als über unsere Fähigkeit, kluge Entscheidungen über biomedizinische Fortschritte zu treffen. Ein guter Fall wurde nie mit schlechten Argumenten gemacht.

• Philip Ball ist ein Wissenschaftsjournalist

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