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Ein Allen Cay Leguan schlendert am Strand entlang. Per Breiehagen / Getty Images

Zu den beliebtesten Touristenattraktionen in den Exumas — einer Kette von mehr als 365 winzigen Inseln oder Cays auf den Bahamas — gehören die berühmten schwimmenden Schweine. Aber für diejenigen, die es vorziehen, die einheimische Tierwelt zu sehen, sind Leguane die wahren Stars.

Eine vom Aussterben bedrohte Unterart des Leguans namens Allen Cays Rock Iguana hat John Iverson, einen Biologieprofessor vom Earlham College in Indiana, in den letzten vier Jahrzehnten zu den Exumas gezogen. Diese Leguane waren einst auf nur zwei Inseln beschränkt, Leaf Cay und U Cay, aber Ende der 1990er Jahre bemerkte Iverson, dass sich einige auf nahe gelegene Inseln ausgebreitet hatten, insbesondere Allen Cay. Die einfache Erklärung war, dass Winde und Strömungen Babyleguane über den 300 Fuß breiten Kanal gewischt hatten, der Leaf und Allen Cays trennte. Es gab nur ein Problem: Die Leguane auf Allen Cay waren relative Riesen, doppelt so lang und sechsmal so schwer wie ihre Gegenstücke auf anderen Inseln.

„Auf Allen Cay begegneten wir diesen monströsen Leguanen … wenn Sie von einem von ihnen gebissen würden, wären Sie in ernsthaften Schwierigkeiten“, sagt Iverson.

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John Iverson hält einen riesigen Allen Cays Felsenleguan auf Rocky Allen Cay. Kristen Richardson

Er rätselte darüber, wie diese winzige Insel ihre ansässigen Leguane in Goliaths verwandelt haben könnte. In gewisser Weise ist es genau wie die anderen Inseln, auf denen die Unterart lebt. Alle sind im Wesentlichen raubtierfrei (außer Reiher, die gelegentlich einen Babyleguan schnappen). Und auf allen Inseln wachsen ähnliche Sträucher, Gräser und Blumen, die die pflanzenliebenden Reptilien fressen können.

Gleichzeitig bietet Allen Cay weit weniger weiße Sandstrände als seine Nachbarn. Stattdessen ist der größte Teil seiner Oberfläche aufgrund des Wabenkalksteins, der ihn bedeckt, stark pockennarbig. „Es gibt überall Löcher. Manche Leute nennen es Razor Rock, weil die Löcher wie Rasierer sind „, sagt Iverson. Die Hohlräume machen die Insel für menschliche Besucher tückisch, aber ideal zum Nisten von Seevögeln. Deshalb zieht Allen Cay eine dichte Kolonie von braunen und weißen Audubon-Sturmtauchern an. Bis vor kurzem war die Insel auch von Hausmäusen überrannt, die von Menschen eingeschleppt worden waren.

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Ein Audubon-Sturmtaucher (Puffinus lherminieri) Küken. FLPA / Alamy

Iverson begann zu vermuten, dass diese sogenannten vegetarischen Leguane ihre Ernährung mit Seevögeln und Mäusen ergänzen könnten. Das Szenario schien sich zu summieren: Wenn Sie Tiere nehmen, die Pflanzenmaterial fressen, und ihnen tierisches Eiweiß geben, werden sie schneller wachsen, argumentierte er.

Er setzte sich mit Carolyn Kurle in Verbindung, einer Biologin an der University of California, San Diego, die Tierfütterungsökologie studiert, und erzählte ihr von den unerklärlich riesigen bahamaischen Leguanen. Dann klickte es: „Ich wusste, dass wir dieses Problem lösen können“, sagt Kurle. Die Lösung lag in der stabilen Isotopenanalyse, einer Technik, die sie jahrelang in ihrem Labor verfeinert hatte.

Stabile Isotope wie Stickstoff-15 sind nützliche Indikatoren für die Tierernährung. Jedes Mal, wenn ein Tier frisst, wird Stickstoff-15 in sein Gewebe eingebaut. Das Gewebe von Pflanzenfressern enthält nur ein wenig des Isotops, und die Spiegel steigen an, wenn Sie die Nahrungskette zu Allesfressern und Fleischfressern hinaufsteigen.

Durch die Messung stabiler Isotope in den großen Leguanen von Allen Cay und kleinen Leguanen von drei benachbarten Inseln bestätigten Kurle und ihre Meisterschülerin Kristen Richardson, dass die Allen Cay—Riesen echte Vegetarier waren – keiner hatte sich an Vögeln oder Nagetieren ernährt.

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Leguane an einem Strand auf Leaf Cay. Kristen Richardson

Sie entdeckten auch, dass die Pflanzen auf Allen Cay viel reicher an Stickstoff-15 waren als die auf den anderen Inseln. Das Isotop war in den Pflanzen so weit verbreitet, dass Kurle wusste, dass es von einer externen Quelle stammen musste, da Ozeaninseln dazu neigen, nach Nährstoffen zu hungern. Alle Augen richteten sich auf die Seevögelkolonie der Insel — oder genauer gesagt auf ihren Kot.

„Seevögel verlassen die Insel und suchen in den umliegenden Gewässern nach Futter. Sie essen Fische, die voller Nährstoffe aus dem Meer sind. Sobald die Seevögel verarbeiten , werden alle zusätzlichen Nährstoffe auf der Insel ausgepumpt und das bringt Tonnen von Nährstoffen „, sagt Kurle. „Es ist, als würde man Dünger in seinen Garten geben.“

Mit ihren mit Seevögeln gedüngten Pflanzen nahmen die Leguane auf Allen Cay doppelt so viele Nährstoffe in Form von Stickstoff auf wie ihre Altersgenossen. Und sie wurden dadurch größer, berichtete das Team im März in Oecologia.

„Forscher, die diese Unterart untersuchen, haben den Größenunterschied zwischen den Populationen seit vielen Jahren in Frage gestellt“, sagt Stesha Pasachnik, Co-Vorsitzende der IUCN Iguana Specialist Group. Sie glaubt, dass die neuen Erkenntnisse dieses langjährige Rätsel endlich gelöst haben.

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Das Geheimnis der Riesenleguane ist gelöst, und das alles dank Seevogelkot. Kristen Richardson

Für Iverson kam die Antwort nicht früh genug. Vor acht Jahren beschlossen zwei gemeinnützige Organisationen — der Bahamas National Trust und Island Conservation — gemeinsam, dass die Mäuse auf Allen Cay gehen mussten. Sie hatten Babyseevögel getötet und Schleiereulen von nahe gelegenen Inseln angezogen, die, wie sich herausstellte, auch eine Vorliebe für Seevögel hatten. Der Plan war, Rodentizid auf die Insel anzuwenden. Aber zuerst organisierte Iverson ein Team, um so viele Riesenleguane wie möglich zu fangen und sie vorübergehend nach Flat Rock Reef Cay zu bringen, einer Insel, die bereits von Leguanen bewohnt wurde, um sie vor dem Gift zu schützen.

Im folgenden Jahr waren 16 der 18 transplantierten Leguane verhungert. „Wir wussten damals nicht, dass die Pflanzen auf Flat Rock Reef Cay nicht so nahrhaft waren wie zu Hause auf Allen Cay“, sagt Iverson.

Es war ein verheerender Verlust, wenn auch kein vollständiger. Riesenleguane können immer noch auf Allen Cay gefunden werden; Iverson schätzt, dass zwischen den Überlebenden von Flat Rock Reef Cay und denen, die nie bewegt wurden, weniger als 10 derzeit dort wohnen.

Iverson hofft, dass sich das ändern wird. Er hat daran gearbeitet, einige der massiven Dolinen von Allen Cay mit Sand zu füllen, um bessere Leguan-Nistplätze zu schaffen. Mit etwas Glück, wenn er diesen Monat auf die Insel zurückkehrt, Er wird ein paar kräftige Babyleguane finden, die herumlaufen.

„Wir drücken die Daumen“, sagt er.

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