artikel-billede
en Allen Cay iguana spadseretur langs stranden. Per Breiehagen / Getty Images

blandt de mest populære turistattraktioner i Eksumaerne—en kæde på mere end 365 små øer, eller cays, i Bahamas—er de berømte svømningssvin. Men for dem, der foretrækker at skimte det indfødte dyreliv, er leguaner de rigtige stjerner.

en truet underart af leguan kaldet Allen Cays rock iguana har trukket John Iverson, en biologiprofessor fra Earlham College i Indiana, til Eksumaerne i de sidste fire årtier. Disse leguaner var engang begrænset til kun to øer, Leaf Cay og U Cay, men i slutningen af 1990 ‘ erne bemærkede Iverson, at nogle havde spredt sig til nærliggende øer, især Allen Cay. Den enkle forklaring var, at vind og strøm havde pisket babyleguaner over den 300 fod brede kanal, der adskiller Leaf og Allen Cays. Der var kun et problem: Leguanerne på Allen Cay var relative giganter, dobbelt så lange og seks gange så tunge som deres kolleger på andre øer.

“på Allen Cay stødte vi på disse monstrøse leguaner… hvis du blev lidt af en af dem, ville du være i alvorlige problemer,” siger Iverson.

artikel-billede
John Iverson holder en kæmpe Allen Cays rock iguana på rocky Allen Cay. Kristen Richardson

han undrede sig over, hvordan denne lille ø kunne have forvandlet sine bosiddende leguaner til goliater. På visse måder er det ligesom de andre øer, som underarten beboer. Alle er i det væsentlige rovdyrfrie (undtagen for hegre, der lejlighedsvis vil snappe en baby iguana). Og alle øerne vokser lignende buske, græs og blomster, som de planteelskende krybdyr kan spise.

samtidig kan Allen Cay prale af langt færre hvide sandstrande end sine naboer. I stedet er det meste af overfladen stærkt pockmarked på grund af honeycomb kalksten, der dækker det. “Der er huller overalt. Nogle kalder det barberkniv, fordi hullerne er som barbermaskiner,” siger Iverson. Hulrummene gør øen forræderisk for menneskelige besøgende, men ideel til at hekke havfugle. Derfor tiltrækker Allen Cay en tæt koloni af brune og hvide Audubons forskydningsvand. Indtil for nylig blev øen også overskredet med husmus, der var blevet introduceret af mennesker.

artikel-billede
en Audubons forskydningsvand (Puffinus lherminieri) chick. FLPA / Alamy

Iverson begyndte at mistanke om, at disse såkaldte vegetariske leguaner kunne supplere deres kostvaner med havfugle og mus. Scenariet syntes at tilføje op: hvis du tager dyr, der spiser plantemateriale og giver dem animalsk protein, vil de vokse hurtigere, begrundede han.

han kom i kontakt med Carolyn Kurle, en biolog ved University of California, San Diego, der studerer dyrefodringsøkologi, og fortalte hende om de uforklarligt enorme Bahamiske leguaner. Så klikkede det:” jeg vidste, at vi kunne løse dette problem, ” siger Kurle. Løsningen lå i stabil isotopanalyse, en teknik, hun havde brugt år på at finjustere i sit laboratorium.

stabile isotoper såsom nitrogen-15 er nyttige indikatorer for dyrefoder. Hver gang et dyr spiser, bliver nitrogen – 15 inkorporeret i dets væv. Plantespisere ‘ væv indeholder bare en lille smule af isotopen, og niveauerne stiger, når du bevæger dig op i fødekæden til altædende og kødædende.

ved at måle stabile isotoper i de store leguaner fra Allen Cay og små leguaner fra tre nærliggende øer bekræftede Kurle og hendes kandidatstuderende Kristen Richardson, at Allen Cay—giganterne var ægte vegetarer-ingen havde noshing på fugle eller gnavere.

artikel-billede
leguaner på en strand på Leaf Cay. Kristen Richardson

de opdagede også, at planterne på Allen Cay var meget rigere på nitrogen-15 end dem på de andre øer. Isotopen var så udbredt i planterne, at Kurle vidste, at den måtte være kommet fra en ekstern kilde, da oceanøerne har tendens til at blive sultet efter næringsstoffer. Alle øjne vendte sig mod øens koloni af havfugle—eller mere specifikt deres affald.

“havfugle forlader øen og foder i de omkringliggende farvande. De spiser fisk, der er fulde af næringsstoffer fra havet. Når havfuglene behandler, bliver alle de ekstra næringsstoffer pooped ud på øen, og det bringer i tonsvis af næringsstoffer,” siger Kurle. “Det er ligesom at sætte gødning i din have.”

med deres havfugle poop-befrugtede planter indtog leguanerne på Allen Cay dobbelt næringsstoffer i form af nitrogen, som deres jævnaldrende var. Og de blev større på grund af det, rapporterede holdet i Marts i Oecologia.

“forskere, der studerer denne underart, har stillet spørgsmålstegn ved størrelsesforskellen mellem populationerne i mange år,” siger Stesha Pasachnik, der er medformand for IUCN Iguana-Specialistgruppen. Hun mener, at de nye fund endelig har løst dette mangeårige mysterium.

artikelbillede
mysteriet om de gigantiske leguaner er løst, og det er alt takket være havfugleaffald. Kristen Richardson

for Iverson kom svaret ikke hurtigt nok. For otte år siden besluttede to nonprofitorganisationer—Bahamas National Trust og Island Conservation—i fællesskab musene på Allen Cay måtte gå. De havde dræbt baby havfugle og tiltrukket staldugler fra nærliggende øer, som, som det viste sig, også havde en smag for havfugle. Planen var at anvende rodenticid på øen. Men først organiserede Iverson et hold for at fange så mange gigantiske leguaner, som de kunne, og midlertidigt flytte dem til Flat Rock Reef Cay, en ø, der allerede er beboet af leguaner, for at beskytte dem mod giften.

det følgende år var 16 af de 18 transplanterede leguaner sultet ihjel. “Vi vidste ikke på det tidspunkt, at planterne på Flat Rock Reef Cay ikke var så nærende som de var hjemme på Allen Cay,” siger Iverson.

det var et ødelæggende tab, men ikke et komplet tab. Kæmpe leguaner kan stadig findes på Allen Cay; Iverson estimerer, at mellem de overlevende fra Flat Rock Reef Cay og dem, der aldrig blev flyttet i første omgang, færre end 10 bor i øjeblikket der.

Iverson håber, at det vil ændre sig. Han har arbejdet på at udfylde nogle af Allen Cays massive synkehuller med sand for at skabe bedre leguan-redepladser. Med lidt held, når han vender tilbage til øen denne måned, vil han finde et par heftige baby leguaner scampering rundt.

” vores fingre krydses, ” siger han.

Posted on

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.